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En bref : NGC 6745, encore une galaxie déformée

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Présentée sur le site de l'Apod le 30 septembre dernier, la galaxie NGC 6745 est un nouvel exemple de ce que les rencontres entre deux univers-îles peuvent produire.

NGC 6745, un autre exemple de galaxie victime d'une collision dans la constellation de la Lyre. © Nasa, Esa, Hubble Heritage Team

L'Apod (Astronomy Picture of the Day) est devenu une institution. Déjà 17 ans que ce site internet publie chaque jour une image astronomique, choisie et commentée par ses deux fondateurs, les scientifiques Robert Nemiroff et Jerry Bonnell. Il s'agit le plus souvent de photographies liées à l'actualité astronomique et spatiale, mais parfois les responsables du site choisissent une image plus ancienne. C'est le cas du cliché de NGC 6745 proposé le 30 septembre dernier : il fut réalisé par le télescope Hubble au mois de mars 1996, alors que tous les astronomes n'avaient d'yeux que pour la comète Hyakutake.

Située à 200 millions d'années-lumière dans la constellation de la Lyre, NGC 6745 est une bien étrange galaxie dont on a du mal à imaginer qu'elle fut une spirale, quand on voit sa forme actuelle. En croisant dans le passé une petite galaxie qui s'en éloigne aujourd'hui (et que l'on ne voit pas sur cette image), NGC 6745 a vu son aspect modifié par les forces gravitationnelles. Une telle rencontre, en déformant la galaxie, est aussi à l'origine de nouvelles flambées d'étoiles comme on en observe en bas à droite de NGC 6745.

De telles collisions cosmiques sont régulièrement observées par les astronomes, laissant à la place des galaxies bien étranges, comme NGC 7252 dans la constellation du Verseau, Abell 2151 dans la constellation d'Hercule ou encore les célèbres Antennes dans la constellation du Corbeau. Un sort que nous connaîtrons dans 4 milliards d'années, quand la Voie lactée rencontrera Andromède...

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