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L'Arche de Fitzcarrald: de la mer à la terre

Dossier - A la recherche des origines de l'Amazonie
DossierClassé sous :géologie , amazonie , miocène

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L'Amazonie contient le plus grand bassin fluvial de la planète et possède une biodiversité unique. Des études géologiques et paléontologiques, dans des régions encore peu explorées, montrent qu'il y a 15 millions d'années son environnement était tout autre, et peuplé d'animaux géants aujourd'hui disparus.

  
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Actuellement, le bassin amazonien est déformé et divisé en sous bassins par l'Arche de Fitzcarrald : une entité morphologique, connue depuis fort longtemps, perpendiculaire à la chaîne andine et pénétrant dans l'Amazonie péruvienne et brésilienne sur plusieurs centaines de kilomètres.

Forêt amazonienne. © Antonio Campoy, Wikimedia commons, CC by 2.0

Il s'agit d'une petite chaîne de montagne, de faible altitude (quelques centaines de mètres), mais suffisamment importante pour séparer le bassin Ucayali du bassin Madre de Dios. C'est à un baron du caoutchouc du XIX siècle que l'on doit son nom : Brian Fitzgerald (Fitzcarraldo), qui fit transporter à travers ces collines un bateau depuis le bassin Ucayali jusqu'au bassin Madre de Dios.

Légende : Localisation de l'Arche de Fitzcarrald sur le continent sud-américain. Cette carte en relief montre l'importance de l'Arche de Fitzcarrald dans le bassin amazonien. Elle est perpendiculaire aux Andes et sépare les bassins Ucayali et Madre de Dios. Elle se situe juste dans l'axe de la ride océanique de Nazca qui disparaît et s'enfonce (subduction) sous le continent sud-américain. Le soulèvement de l'arche serait lié à la présence de la Ride de Nazca sous le continent sud-américain qui provoque un bombement. L'Arche de Fitzcarrald a commencé à se soulever il y a environ 5 millions d'années ; c'est à ce moment là que disparaît la mer intérieure amazonienne.

Des chercheurs de l'IRD et de l'Université de Toulouse (LMTG) interprètent le soulèvement de l'Arche de Fitzcarrald comme le résultat de la subduction horizontale de la ride océanique de Nazca, qui a commencé à s'enfoncer sous le continent sud-américain (subduction) il y a environ 11 millions d'années. Ce phénomène exceptionnel a largement contribué à la disparition de la Mer Pebas et au dernier grand changement d'environnement de l'Amazonie. En effet, il y a 11 millions d'années, avant la subduction de la Ride de Nazca, l'Arche de Fitzcarrald n'existait pas, et le bassin amazonien était encore recouvert par la Mer Pebas comme en témoignent les sédiments miocènes et les fossiles qui y affleurent actuellement.

Avec la formation et le soulèvement progressif de l'Arche de Fitzcarrald, la mer intérieure amazonienne disparaît complètement il y a environ 5 millions d'années, et avec elle, quelques uns des animaux les plus fascinants qui ont habité cette région.