Une étrange orchidée parasite découverte au Japon

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La floraison ? Voilà un concept obscur pour cette nouvelle espèce d'orchidée capable de produire des fruits sans jamais ouvrir ses fleurs. Baptisée Gastrodia amamiana, l'étrange spécimen a été découvert sur les îles japonaises d'Amami Ōshima et de Tokunoshima, par Kenji Suetsugu de l'université de Kobe, avec l'aide de scientifiques indépendants et des habitants. Les chercheurs l'ont rencontrée lors d'une campagne de recherche de plantes dites mycohétérotrophes à travers le Japon, c'est-à-dire qui ne dépendent plus de la photosynthèse pour vivre, mais de champignons, qu'ils parasitent. Au moment de la découverte, ils ont déjà constaté un début de défrichement de son habitat, alerte-t-ils dans un communiqué.

L'espèce est décrite dans le journal Phytotaxa. Elle appartient au genre Gastrodia, comprenant à ce jour une centaine d'orchidées mycotrophes (vivant en symbiose mutualiste ou parasite avec des champignons, sachant qu'on parle de mycohétérotrophie dans le deuxième cas) que l'on retrouve notamment en Asie, en Océanie et en Afrique. Elle pousse au ras du sol forestier, où elle reçoit peu de lumière et peu d'insectes pollinisateurs. Elle se reproduit donc sans le concours de ces derniers en s'autopollinisant, ses fleurs restant fermées, à l'état de bouton, tout au long de la saison de la floraison (durant le mois de mars) au lieu de s'épanouir. Les chercheurs estiment qu'elle a adopté ce comportement afin d'éviter la dispense d'énergie nécessaire au développement des fleurs.

Du haut de ses deux à quatre centimètres, Gastrodia amamiana est une nouvelle espèce d'orchidée mycohétérotrophe, qui produit des fruits en gardant ses fleurs obstinément closes. Elle a été identifiée dans les forêts des îles japonaises d'Amami Ōshima et de Tokunoshima, au sud de l'île de Kyūshū. © Kenji Suetsugu, Phytotaxa, 2019