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La disparition des coraux menace des millions de personnes

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Les plus grands spécialistes de coraux de la planète, réunis à Cairns en Australie, lancent un cri d'alarme : les récifs coralliens déclinent rapidement dans le monde. Il serait temps de prendre des mesures urgentes, expliquent-ils, car plusieurs millions de personnes vivent de ces récifs et seraient en danger.

Le 12th International Coral Reef Symposium se tient du 9 au 13 juillet 2012 à Cairns en Australie. Ce symposium de grande ampleur, avec 2.600 participants et plus de 1.500 communications présentées, se déroule tous les 4 ans. L'un des objectifs de cet événement est de faciliter le dialogue entre les chercheurs, les gestionnaires de récifs et les autorités. © Vlad61/shutterstock.com

Quelque 2.600 océanographes réunis en Australie ont prévenu lundi que les récifs coralliens dans le monde déclinent rapidement et ont appelé à agir de manière urgente sur le changement climatique pour sauver ce qu'il en reste.

Dans un appel inédit publié à l'occasion du Symposium international sur les récifs coralliens (ICRS2012), à Cairns (nord-est), ces scientifiques parmi les plus réputés dans leur domaine soulignent que les moyens de subsistance de dizaines de millions de personnes sont en danger. Les récifs procurent travail et nourriture à nombre d'habitants des régions côtières dans le monde, génèrent des revenus via le tourisme et servent de brise-lames naturels en cas de fortes vagues et de tempêtes,rappellent-ils.

Les scientifiques réclament des mesures urgentes pour parer aux dégâts croissants causés par la montée de la température des océans, l'acidification des eaux, la surpêche et la pollution venue des terres. « Nous avons une fenêtre dans le temps pour que le monde puisse agir sur le changement climatique, mais elle se rétrécit rapidement », a déclaré Terry Hughes, président du symposium qui se tient tous les 4 ans en présence de scientifiques de quelque 80 pays.

De très grosses quantités de pneus ont été immergées dans les années 1970, ici dans le comté de Palm Beach en Floride, pour tenter de construire des récifs artificiels, sans succès. Finalement, ils ont été emportés par les courants et se sont largement disséminés. © Steve Spring/Marine Photobank

La moitié des coraux de la Grande Barrière ont disparu

Aux Caraïbes par exemple, 75 à 85 % de la surface occupée par les coraux a été perdue ces 35 dernières années, note Jeremy Jackson, océanographe au Smithsonian Institution (États-Unis). La Grande Barrière de corail en Australie, qui est pourtant un des écosystèmes marins les mieux protégés au monde, a enregistré un déclin de 50 % de ses coraux en un demi-siècle. « Ce qui est bon pour les coraux est aussi extrêmement important pour les gens, et nous devons nous réveiller, a déclaré M. Jackson. L'avenir des récifs coralliens n'est pas la version marine du "il faut étreindre les arbres", c'est un problème capital pour l'humanité. »

Stephen Palumbi, de la station marine Hopkins à l'université américaine de Stanford, souligne qu'il faut aussi résoudre les problèmes engendrés par un développement agraire anarchique et des pratiques de pêche intensives. Plus de 85 % des récifs dans le Triangle asiatique des coraux sont menacés directement par des activités humaines, telles que le développement des régions côtières, la pollution et la surpêche. Le Triangle asiatique comprend l'Indonésie, la Malaisie, la Papouasie-Nouvelle-Guinée, les Philippines, les îles Salomon, le Timor oriental. Il couvre près de 30 % des récifs coralliens du monde et abrite plus de 3.000 espèces de poissons.

L'appel commun aux 2.600 scientifiques n'est pas un effort supplémentaire visant à décrire la situation, a insisté le président de la Société internationale de l'étude des récifs, Robert Richmond. « La communauté scientifique a produit une énorme quantité de recherches montrant que nous avons un problème. Maintenant, nous sommes comme des médecins qui ont diagnostiqué la maladie du patient, mais sans donner des remèdes efficaces, a-t-il déclaré. Nous devons être engagés de manière plus active et apporter aux autorités publiques des ordonnances permettant de réussir », a-t-il ajouté.

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