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Les fraises bio ont une meilleure qualité nutritive

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L'agriculture dite bio peut désormais se vanter en toute bonne foi de la qualité de ses produits et de son respect de l'environnement puisqu'une étude sérieuse vient de lui donner raison.

Les produits bio issus de l'Union européenne sont étiquetés, depuis le 1er juillet 2010, du logo Eurofeuille. Crédits DR

L'agriculture biologique ou bio rencontre un vaste succès depuis quelques années. Secteur de l'industrie agroalimentaire actuellement le plus en expansion, l'agriculture bio est un concept de production basé sur le respect de la nature et des cycles biologiques des produits cultivés. L'utilisation de produits chimiques est donc interdite que ce soit pour lutter contre les insectes ou pour favoriser la croissance des produits. Les organismes génétiquement modifiés ne peuvent pas non plus porter la mention bio.

Les agriculteurs bio se tournent alors vers des systèmes alternatifs naturels, utilisés depuis des siècles (purin, alternance des cultures). Ces mesures permettent d'éviter une pollution inutile des sols et de protéger les agriculteurs face à l'utilisation de produits toxiques et cancérigènes. Il paraît donc clair que les produits bio ne sont pas ou peu contaminés par des produits toxiques. Mais les fruits etles  légumes sont-ils pour autant meilleurs pour le consommateur ?

C'est la question que s'est posée un groupe de chercheurs du Washington State University, rassemblant des experts dans des catégories aussi diverses que l'horticulture, la génétique, les statistiques, l'écologie microbienne, les sciences alimentaires, la pomologie (l'étude des fruits), les sciences des sols et l'agroécologie.

Pour y répondre, ils ont analysé la qualité des sols et des produits issus de 26 fermes productrices de fraises situées en Californie, la moitié d'entre elles suivant les normes bio. Sur une période de deux ans, des échantillons ont été régulièrement prélevés et 31 critères ont été pris en compte, réalisant ainsi l'étude la plus complète jamais effectuée.

L'agriculture biologique conserve les propriétés naturelles du sol et donne aux fraises une meilleure qualité nutritionnelle. © Wikimédia Commons

Des sols et des fruits de meilleure qualité

En ce qui concerne le fruit lui-même, la victoire revient à la fraise bio. Il n'existe pas de règle universelle permettant de définir précisément la qualité des aliments. En revanche, la quantité de nutriments rapportée à la valeur énergétique est un indice précieux. Ainsi, les fraises bio ont des taux d'antioxydants, d'acide ascorbique (vitamine C) et de composés phénoliques significativement supérieurs. De plus, elles ont une durée de vie plus longue et possèdent davantage de matière sèche (plus de tissu et moins d'eau). Par contre, elles contiennent moins de phosphore et de potassium.

Les fraises ont également été évaluées par un panel de consommateurs, qui ont jugé une variété bio plus sucrée, plus goûteuse et plus appétissante que la même variété non bio. Les deux autres variétés testées sont similaires aux yeux et aux papilles des consommateurs.

Quant aux sols, ceux provenant des fermes biologiques affichent également de meilleurs résultats : une augmentation de la séquestration du carbone et de l'azote, une bonne activité de la biomasse microbienne et une plus grande quantité de micronutriments. De plus, les analyses de l'ADN (par utilisation de puces à ADN) retrouvé dans le sol des fermes biologiques montrent une plus grande diversité génétique, marqueur d'un sol sain et non stressé.

Ces travaux publiés dans le journal Plos One démontrent que l'agriculture bio est, au moins dans certains cas, source de bienfaits à la fois pour les sols et pour notre nutrition. Curieusement, le bromure de méthyle, très polluant et utilisé dans beaucoup de fermes productrices de fraises, n'améliore donc pas la qualité des fruits... Il faudrait peut-être en avertir les producteurs ?

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