Des chercheurs de l’université du Sussex (Royaume-Uni) montrent aujourd’hui que les chiens sont capables de reconnaître des phonèmes sans les avoir appris au préalable. Une capacité que l’on pensait réservée aux humains. © pressmaster, Adobe Stock

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Les chiens comprennent mieux le langage humain qu’on ne le pensait

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Si vous dites « assis » ou « couché » à votre chien, il s'exécutera. Pour peu qu'il soit un minimum éduqué. Mais répondra-t-il de la même manière si l'ordre est intimé par un étranger ou par quelqu'un qui parle avec un accent prononcé ? Oui, répondent aujourd'hui des chercheurs. Car nos chiens seraient capables de percevoir les mots de manière sophistiquée.

On savait déjà que les chiens éduqués comprenaient des commandes simples comme « assis » ou « couché » et qu'ils étaient capables de reconnaître des voix humaines familières prononçant des phrases connues. Mais on ne savait pas comment ils percevaient la parole humaine et sa phonétique.

Des chercheurs de l'université du Sussex (Royaume-Uni) nous apprennent aujourd'hui que les chiens ont la faculté naturelle de reconnaître un même mot prononcé par des inconnus. Une prédisposition à la compréhension du langage que les scientifiques pensaient réservée aux humains.

Pour en arriver à cette conclusion, les chercheurs ont mené une expérience sur 70 chiens de différentes races, à qui ils ont fait entendre plusieurs syllabes, dénuées de sens pour eux, prononcées par des personnes inconnues -- 13 hommes et 14 femmes. En observant la réaction de ces chiens aux différents stimulus sonores -- par la méthode dite d'« habituation-déshabituation » --, les chercheurs ont découvert que les chiens arrivaient à reconnaître les mots prononcés -- à savoir « hid »« had » et « who'd » -- par différents locuteurs.

Pour savoir si les chiens étudiés différenciaient correctement les mots prononcés, les chercheurs de l’université du Sussex (Royaume-Uni) se sont appuyés sur leurs mouvements d’oreilles et de tête, notamment. © Science Magazine, YouTube

Une capacité que l’on pensait réservée à l’humain

Les chiens sont donc parvenus à « généraliser les phonèmes indépendamment des personnes qui les prononçaient », explique à l'AFP David Reby, professeur en éthologie à l'Université de Lyon Saint-Étienne et coauteur de l'étude. « On pensait jusqu'ici que cette capacité à catégoriser des mots, sans entraînement préalable, était réservée aux humains. Nous suggérons ici que ça n'est pas le cas », complète Holly Root-Gutteridge, de l'Université du Sussex, également coauteur. « Ce type de reconnaissance des phonèmes est un prérequis du langage, car pour parler, vous devez être capable d'identifier un même mot à travers différents locuteurs », souligne la chercheuse.

L'étude suggère également que les chiens arrivent, à travers quelques mots, dénués de sens pour eux -- comme « heed »« heard » ou « hood » --, à détecter les voix de personnes qu'ils ne connaissaient pas. « Ils sont donc capables de former très rapidement une représentation de la voix », un autre prérequis pour comprendre la parole, analyse David Reby.

D'autres animaux, comme les chinchillas ou les rats, avaient déjà prouvé des capacités du même genre, mais avec un entraînement préalable. « C'est la première fois que nous obtenons ces résultats de manière spontanée », s'enthousiasme Holly Root-Gutteridge.

  • Un chien éduqué comprend des commandes vocales simples.
  • Et il se trouve que les chiens sont même naturellement capables de catégoriser des mots.
  • Un prérequis du langage que les chercheurs pensaient réservé aux humains.
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