En Arctique, ici du côté du nord de l’Alaska, des lacs se forment dans les « thermokarsts », ces dépressions apparues suite à la fonte du pergélisol. Et des chercheurs de l’université de l’Illinois (États-Unis) estiment que les feux de forêt jouent un rôle disproportionné dans l’accélération de leur formation. © Gunnar, Adobe Stock
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La bombe climatique du « thermokarst », ou l’effondrement brutal du pergélisol à cause des incendies

ActualitéClassé sous :Arctique , Réchauffement climatique , Incendie

Ce qui fait fondre directement l'Arctique, c'est le réchauffement climatique anthropique. Mais des chercheurs nous apprennent aujourd'hui que les feux de forêt qui redoublent d'intensité dans la région accélèrent le dégel du pergélisol. Faisant craindre une multiplication des « thermokarsts » menaçant de conduire à un effondrement brutal du pergélisol.

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[EN VIDÉO] La fonte du pergélisol favorise le réchauffement climatique  Le pergélisol, ou permafrost en anglais, regroupe les sols de notre planète qui sont gelés en permanence. Il est menacé de fonte définitive par le réchauffement climatique. Sa disparition inquiète les scientifiques. Le Cnes nous en dit plus au cours de cette vidéo. 

Le réchauffement climatique anthropique apparaît naturellement comme le principal moteur de la fonte des glaces en Arctique. Du dégel du pergélisol aussi. Mais des chercheurs de l’université de l’Illinois (États-Unis) avancent aujourd'hui, se reposant sur l'analyse de 70 ans de données, que les feux de forêt qui se produisent dans la région y contribuent d'une manière disproportionnée. Faisant redouter, sous l'effet de la multiplication des « thermokarsts » - des affaissements de terrain dus à la fonte de la glace du pergélisol -, un effondrement brutal du pergélisol.

Si les chercheurs le craignent, c'est notamment parce que le pergélisol arctique renferme une grande quantité de matières végétales et animales gelées. Dégelé et dégradé, ce stock de carbone pourrait venir grossir les émissions de gaz à effet de serre dues aux activités humaines. Les experts estiment ainsi que le dégel du pergélisol a le potentiel de doubler la quantité de dioxyde de carbone dans notre atmosphère (CO2). Pour le climat, ce serait catastrophique.

En Arctique, les feux de forêt accélèrent la formation de « thermokarsts » initiée par le réchauffement climatique anthropique. © Christian Andresen, Mark J. Lara, Université de l’Illinois

Un dangereux cercle vicieux

Les chercheurs rapportent que depuis les années 1950, la formation de dépressions dans le pergélisol sous l'effet de la fonte de la glace a accéléré de 60 %. Une accélération essentiellement due au réchauffement climatique anthropique. Mais alors que les feux de forêt n'ont détruit que 3 % du paysage arctique sur la période, ils ont été à l'origine de 10 % des formations thermokarstiques.

L'ennui, c'est aussi qu'avec le réchauffement climatique en cours, la toundra s'assèche. Les incendies se multiplient. Et même si des feux de forêt répétés sur une même zone ne semblent pas accélérer davantage la formation de thermokarsts, un seul incendie semble avoir le potentiel de le faire pour une durée de plusieurs décennies.

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