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Crabes : classification, anatomie et origine

Dossier - Les fascinants crabes : tout savoir sur le crabe
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Tourteau, araignée de mer, étrille, etc. : si les crabes sont un mets que beaucoup apprécient, l'incroyable diversité de ces animaux aux formes, aux couleurs et aux modes de vie étonnants reste méconnue.

  
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Lorsque vous dégustez un délicieux tourteau, savez-vous qu'il s'agit d'un arthropode, crustacé, malacostracé, décapode, brachyoure ? Cinq termes qui positionnent le crabe dans la classification du règne animal.

L'énorme embranchement des arthropodes, auquel appartient le crabe, comprend - toutes espèces confondues - les insectes, les araignées, les mille-pattes, les pycnogonides, les limules, les crustacés ainsi que quelques formes fossiles, dont les trilobites des lointains temps géologiques. C'est l'embranchement animal qui regroupe le plus grand nombre d'espèces - plus d'un million -, soit près de 80 % de toutes celles actuellement connues sur la planète ! Point commun à toutes : leur corps et leurs appendices, segmentés, constituent un squelette externe articulé, riche en chitine.

« Sally-light-foot » des îles Galapagos, Grapsus grapsus. © Skylark, Pixabay, DP

Qu'est-ce qu'être crabe ?

Parmi les arthropodes, les crustacés (littéralement ceux qui ont une croûte) regroupent plus de 60.000 espèces, de formes extrêmement variées, allant du minuscule copépode planctonique, au petit amphipode sautillant dans les algues sèches des plages, à la balane fixée aux rochers et à l'énorme langouste. Ils sont aquatiques dans leur immense majorité, respirent avec des branchies et passent au début de leur développement par un stade larvaire appelé « nauplius ». Pratiquement tous les crustacés de grande taille et ceux que nous consommons appartiennent au groupe des « malacostracés décapodes » (« deca » pour dix, « poda » pour pied) soit 15.000 espèces, dont nos 7.000 crabes.

Leur tête et leur thorax sont couverts d'une carapace unique (ou céphalothorax) qui englobe les deux cavités abritant les branchies. Leur tête porte des yeux composés, situés au bout d'un pédoncule, des antennes et antennules à rôle sensoriel et de petits appendices - mandibules, maxilles et maxillipèdes - qui triturent et écrasent la nourriture. Ils ont cinq paires de pattes thoraciques (ou péréiopodes), dont une à trois terminées par des pinces.

Chez le crabe (infra-ordre des brachyoures, du grec brachy, court, et ura, queue), le céphalothorax est généralement très élargi et l'abdomen, réduit, est replié contre celui-ci. Cette forte charpentée lui permet de marcher, solidement appuyé sur le substrat, et d'être très mobile dans ses déplacements. Cette tendance évolutive qui, au cours des âges géologiques, a donné aux crabes cette conformation est appelée carcinisation. Il existe aujourd'hui plus d'espèces dans le groupe des crabes que dans aucun autre groupe de décapodes.