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Venus Express

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Vue d'artiste de la sonde Venus Express

La sonde Venus Express, lancée avec succès le 9 novembre 2005 depuis le cosmodrome de Baïkonour au Kazakhstan, a comme objectif d'étudier l'atmosphère, la surface et le plasma de la planète Vénus.

Afin de limiter les coûts au minimum, la sonde fut bâtie autour de la plate-forme développée pour Mars Express par les mêmes équipes industrielles mises en place pour la conception de la sonde martienne. Venus Express a utilisé les 'doublures' des instruments construits pour les sondes Mars Express et Rosetta. Leur intégration a pris en compte la spécificité de la mission.

Vénus est une planète que l'on a l'habitude de comparer avec la Terre au regard notamment de sa taille et de sa masse. Cependant, les deux planètes ont évolué différemment. Vénus possède une surface sèche et extrêmement chaude (+ de 400°). Elle offre un paysage essentiellement occupé par de vastes plaines, parsemés de cratères d'impacts et de très nombreuses structures volcaniques.

A l'instar de Mars Express, le lanceur utilisé fut un Soyouz classique auquel l'étage supérieur Fregat est ajouté. L'ensemble propulsera la sonde sur une trajectoire directe pour un voyage de 150 jours. Au terme de son périple, Venus Express se placera sur une orbite elliptique de 5 jours et rejoindra son orbite de travail définitive (quasi polaire de 250 x 66.000 km) pour deux années vénusiennes, équivalant à 500 jours terrestres.

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