Lors d’une éclipse totale de la Lune, celle-ci peut apparaître plus ou moins sombre dans le ciel, du fait de la réfraction atmosphérique. © Wutthipong53, Fotolia

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Éclipse totale

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En général, on emploie le terme éclipse pour parler du phénomène d'occultation d'une source lumineuse par un objet. Transposée au monde de l'astronomie, cette définition nous apprend qu'une éclipse correspond à l'obscurcissement d'un astre du fait de l'interposition d'un autre corps céleste entre cet astre et une source lumineuse. Le phénomène reste rare. Pour l'observer, il faut que certaines conditions soient réunies.

L'éclipse totale n'est que l'un des différents types d'éclipses que l'on peut observer. Contrairement à l'éclipse partielle, elle fait « disparaître » l'astre dans sa totalité. L'éclipse est dite totale lorsque la Lune, par exemple, masque complètement le Soleil. On peut voir alors la couronne solaire. Même si les diamètres apparents de la Lune et du Soleil sont sensiblement les mêmes, cette situation ne se présente que relativement rarement.

La phase totale — et uniquement la phase totale — d’une éclipse de Soleil peut être observée directement à l’œil nu, sans protection. © Cai Carney, Unsplash

La Lune et le Soleil

Depuis la Terre, il est possible d'observer des éclipses de Lune — lorsque la Terre se glisse entre la Lune et le Soleil — et des éclipses de Soleil — lorsque la Lune se glisse entre la Terre et le Soleil. Et l'une et l'autre peuvent être partielles, lorsque l'alignement entre la Terre, la Lune et le Soleil n'est pas parfait. Elles peuvent aussi être totales, lorsque l'alignement des corps est « parfait ». Ce qui n'arrive pas tous les jours, les plans de l'orbite de la Lune et celui de l'écliptique ne coïncidant pas. Ainsi pour éclipser totalement le Soleil, la Lune doit se situer suffisamment voisine de l'écliptique pour être bien alignée avec la Terre et le Soleil.

Notez que la dernière éclipse totale du Soleil qui a pu être observée en France métropolitaine a eu lieu le 11 août 1999. Pour la prochaine, il faudra attendre le 3 septembre 2081. Ou le 12 août 2045 pour admirer une éclipse totale du Soleil dans le ciel de la Guyane.

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