Sciences

Comète McNaught

DéfinitionClassé sous :Astronomie , comète , sonde Ulysse
La comète C/2006 P1 photographiée au début de l'année 2007. Crédit R. H. McNaught

Le 7 août 2006 l'astronome professionnel australien Robert H. McNauht, spécialisé dans la recherche des astéroïdes et des comètes, découvre un nouvel astre chevelu qui prend la dénomination C/2006 P1.

Cette comète passe au périhélie le 12 janvier 2007. Elle atteint alors la magnitude 1 mais sa position le soir au-dessus de l'horizon ouest rend son observation délicate dans l'hémisphère nord. Pour autant on peut distinguer à l'oeil nu le point brillant de son noyau une trentaine de minutes après le coucher du Soleil. Dans les semaines qui suivent, la comète continue d'augmenter son éclat, atteignant la magnitude -2. Elle est alors visible depuis l'hémisphère sud, et le spectacle de sa chevelure peut être admiré un peu partout. C/2006 P1 est considérée comme l'une des comètes les plus brillantes depuis un siècle. Elle est passé une décennie après deux autres belles voyageuses, les comètes Hale-Bopp et Hyakutake.

Des études menées par une équipe de chercheurs du Mullard Space Science Laboratory ont montré que la comète McNaught était vraiment gigantesque : la sonde Ulysse a mis 18 jours pour traverser la queue de la comète, contre 2,5 jours seulement dans le cas de la comète Hyakutake, qui détenait pourtant le record de la plus longue queue cométaire jamais mesurée depuis la Terre.

Entre 1978 et mai 2010, l'astronome Robert H. McNaught a découvert plus de 50 comètes, ce qui en faisait alors le plus grand découvreur de comètes de tous les temps.

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