La substance étrange trouvée sur la face cachée de la Lune enfin identifiée

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Il y a environ un an, l'Agence spatiale chinoise (CNSA) signalait la découverte sur la face cachée de la Lune par le rover Yutu-2, d'une substance étrange, ressemblant à « un gel brillant ». De quoi enflammer les imaginations.

Depuis, les chercheurs chinois ont analysé les données recueillies par le rover. Et l'enthousiasme est retombé. Il ne s'agit finalement ni plus ni moins que... de roche. De la roche qui a probablement fondu sous la chaleur d'un impact de météorite, prenant un aspect verdâtre et scintillant sur une surface d'environ 52 centimètres sur 16.

Au centre de cette image, on devine la substance étrange en question. © CNSA, CLEP

La substance apparaît finalement très similaire à deux échantillons récupérés par les missions Apollo 15 et 17. Ces deux échantillons ont été classés dans la catégorie des brèches, des matériaux composées de roches cimentées par des matériaux plus fins. En l'occurrence, du régolithe lunaire cimenté par un verre noir.

Les chercheurs chinois notent tout de même que la brèche découverte par Yutu-2 s'est probablement formée plus loin, avant d'être éjectée dans le cratère où elle a été trouvée. Car la météorite qui a donné naissance à ce cratère - une météorite de pas plus de deux centimètres de diamètre - ne semble pas assez grosse pour générer une chaleur suffisante à la formation de cette brèche.

C’est au fond de ce cratère lunaire que Yutu-2 a détecté une substance étrange, faisant penser à un gel brillant. © China National Space Administration (CNSA)
Pour en savoir plus

Article de Nathalie Mayer paru le 02/09/2019

Au cours de ses déambulations sur la face cachée de la Lune, le rover chinois Yutu-2 de la mission Chang'e 4 a fait une étrange découverte. Au fond d'un petit cratère d'impact récent, il a attiré l'attention sur une substance décrite par l'Agence spatiale chinoise (CNSA) comme ressemblant à « un gel brillant ». Une découverte pour laquelle les responsables n'ont pas hésité à bouleverser le calendrier de la mission.

Selon eux, le matériau photographié par Yutu-2 se distingue du régolithe qui recouvre le sol de notre satellite naturel autant par sa forme que par sa couleur et sa texture. Une analyse spectrométrique -- dans le visible et dans le proche infrarouge -- visant à en déterminer la composition chimique a été menée. Mais les résultats n'ont pas encore été publiés. Certains ont émis l'hypothèse un peu farfelue qu'il aurait pu s'agir des tardigrades perdus par la sonde israélienne Bereshit. D'autres avancent beaucoup plus sérieusement qu'il pourrait s'agir tout simplement de verre en fusion créé par l'impact de météorites. Affaire à suivre...

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