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En bref : Yutu, le Lapin de jade, en difficulté sur la Lune

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Le rover Yutu, de la mission chinoise Chang'e 3, a subi « une défaillance mécanique », juste avant de s'endormir dans la nuit lunaire longue de 14 jours.

Yutu, le « Lapin de jade », photographié le 15 décembre à 23 h 41 TU, depuis l'atterrisseur Chang'e 3. Les ingénieurs chinois cherchent une solution à la « défaillance mécanique » qui a frappé le rover. © Chinese Academy of Sciences

Au soir de sa première journée de travail, le rover Yutu, parvenu sur la Lune le 14 décembre 2013, vient de connaître, semble-t-il, un grave problème technique. C'est ce qu'annonce l'« Administration d'État des sciences et technologies et de l'industrie de la défense nationale » dans un communiqué diffusé par l'agence Chine Nouvelle.

Sur la Lune, les jours et les nuits durent 14 journées terrestres. À peine descendu de l'atterrisseur Chang’e 3, le rover Yutu a vu le Soleil se coucher et ses panneaux à cellules photovoltaïques ont cessé de l'alimenter. Réveillé avec succès le 13 janvier 2014 lorsque la lumière du jour est revenue, le rover lunaire a commencé ses explorations et a pris des photographies de son environnement, de l'atterrisseur et même de la Terre.

Apparemment, tout s'est bien passé jusqu'à la semaine dernière. Mais alors que tombait la deuxième nuit lunaire de la mission Chang'e 3, les autorités chinoises annonçaient « une défaillance de son contrôle mécanique », due « à la complexité de l'environnement lunaire ». Le communiqué de l'agence de presse officielle explique que les ingénieurs de la mission travaillent à trouver une solution qui sera mise en œuvre au réveil de Yutu, quand le Soleil se lèvera sur la Lune, le 9 février prochain.

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