Un lanceur Vega d'Arianespace au décollage depuis son pas de tir du Centre spatial de Kourou. © ESA, S. Corvaja

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Vega : premier échec en vol du lanceur d'Arianespace

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Vega, le lanceur le plus fiable et le plus polyvalent au monde dans sa catégorie, a perdu de sa superbe. Dans la nuit du 10 au 11 juillet, le lanceur léger d'Arianespace a explosé environ deux minutes après son lancement, entraînant la perte du satellite qu'il transportait. Arianespace et l'ESA ont mis en place une Commission d'enquête indépendante. 

Après cinq jours de report, provoqué par des vents violents au-dessus du Centre spatial guyanais, la mission VV15 du lanceur Vega a finalement été autorisée à décoller dans la nuit du 10 au 11 juillet. Ce vol était le sixième lancement de l'année pour Arianespace et le quinzième avec le lanceur Vega depuis le début de son exploitation au Centre spatial guyanais (CSG) en 2012.

Vega, le plus petit lanceur de la gamme d'Arianespace, devait placer sur une orbite héliosynchrone, à 611 kilomètres d'altitude, le satellite de reconnaissance optique Falcon Eye 1, construit par Airbus Defence and Space (maître d'œuvre) et Thales Alenia Space, pour le compte de l'Armée des Émirats arabes unis. Pour ce vol, la performance demandée au lanceur était de 1.279 kilogrammes, dont 1.197 kilogrammes correspondant à la masse au décollage de Falcon Eye 1.

Le moteur du deuxième étage d'ores et déjà mis en cause

Mais, après un peu plus de deux minutes de vol, au moment de l'allumage du deuxième étage à propergol solide Zephiro 23, une « anomalie » est apparue sur le lanceur, entraînant la fin prématurée de la mission, c'est-à-dire la perte du lanceur et de sa charge utile. L'Agence spatiale européenne (ESA) et Arianespace ont immédiatement décidé de mandater une Commission d'enquête indépendante. Elle a pour missions d'analyser les raisons de cet échec et de définir les mesures nécessaires à mettre en œuvre pour un retour en vol de Vega dans toutes les conditions de sécurité requises.

Jean-Yves Le Gall, le président du Cnes, a rappelé dans un communiqué : « Cet échec de Vega nous rappelle une fois encore que nous faisons un métier difficile, où la frontière entre le succès et l'échec est extrêmement ténue. »

C'était le quinzième vol du lanceur léger européen, mis en service en février 2012, qui avait jusqu'à présent affiché un taux de réussite de 100 %. Il avait notamment lancé le démonstrateur de rentrée atmosphérique IXV, les satellites Sentinel 2, Lisa Pathfinder et Aeolus. Sa prochaine mission, initialement prévue pour le 9 septembre, a été suspendue le temps de l'enquête.

Les autres lanceurs d'Arianespace, Ariane 5 et Soyouz, ne sont évidemment pas concernés par cette interdiction de vol propre à Vega. Les opérations de préparation de la prochaine mission Ariane 5 se poursuivent au Centre spatial guyanais avec l'objectif d'un vol le 24 juillet.

  • Vega est le lanceur le plus fiable au monde dans sa catégorie. 
  • Il s’agit du premier échec après 14 succès d’affilée enregistrés par Vega depuis sa mise en service au Centre spatial guyanais en 2012.
  • En attendant les conclusions de l'enquête, le lanceur est cloué au sol.
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