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Mars : Spirit trouve enfin des minéraux hydratés

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Et oui : Spirit a enfin trouvé des preuves tangibles d'une altération aqueuse des roches sur le site des Columbia Hills, à l'intérieur du cratère Gusev ! Cette découverte est venue du spectromètre Mössbauer qui a découvert de la goethite - un minéral de fer hydraté - dans le rocher Clovis, sur le promontoire de West Spur.

Analyse de Clovis au spectromètre Mössbauer

L'analyse spectrale de la roche montre aussi de l'hématite et des silicates, mais la signature de la goethite est extrêmement claire. Cette dernière a besoin d'eau pour se former (elle intègre des ions hydroxyles dans sa structure), mais la source de cette eau n'est pas nécessairement liquide (glace ou vapeur seraient possibles).

Les géologues cherchent d'autres indices dans les Columbia Hills qui éclairciraient ce dernier point, en particulier que de l'eau souterraine a traversé les couches rocheuses pour les altérer, à défaut de trouver des traces irréfutables de ruissellement à la surface.

Spirit continue donc vaillamment son ascension de Husband Hill: après avoir traversé un replat et parcouru 110 m en six jours, l'astromobile vise un promontoire qui le surplombe, baptisé "Larry's Lookout", à 75 m de distance. Le trajet ne sera pas de tout repos, en raison de la pente, des rochers et du sable qui la parsèment. Sur le chemin, Spirit s'est arrêté, le week-end du 4 décembre, pour effectuer une série d'observations sur le rocher "Wishstone".

L'astromobile est toujours en excellente condition, un an après son atterrissage sur Mars. Le grippage de sa roue avant droite s'estompe peu à peu, une amélioration que les ingénieurs mettent sur le compte des périodes de repos planifiées dans la marche du robot et ses séquences de conduite en marche arrière, qui épargnent la roue et aident à redistribuer le lubrifiant. Spirit affiche 3944 mètres au compteur et atteindra sans doute son quatrième kilomètre avant Noël, un bilan extraordinaire en regard des 300 mètres souhaités en début de mission !

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