Suite à un appel d'offre publié en avril dernier, la NASA a sélectionné huit propositions d'équipement scientifique pour son prochain robot d'exploration de Mars dont le lancement est prévu pour 2009.
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Le projet, baptisé Mars Science Laboratory, a pour but la recherche d'une forme de vie passée ou présente sur une petite portion de la planète (de 20 à 40 kilomètres de long) dont l'emplacement sera déterminé grâce aux données des engins SpiritSpirit et OpportunityOpportunity, actuellement en action, et de la mission Mars Reconnaissance OrbiterMars Reconnaissance Orbiter, programmée pour 2006.

Pour mener à bien cet objectif, la NASANASA a donc prévu de munir le laboratoire mobile de différents instruments d'observation et de mesure (caméras haute définition, chromatographe en phase gazeuse avec spectromètrespectromètre de massemasse, spectromètre à particules alpha et à rayons Xrayons X, équipement de fluorescence / diffractiondiffraction de rayons X, etc.).

Le laser ChemCamChemCam du Los Alamos National Laboratory figure également sur la liste. Ce système permettra de "décaper" la surface des matériaux afin d'analyser la composition des couches inférieures par analyse spectrométrique de la roche vaporisée par le laserlaser. En plus de ces appareils, le robotrobot emportera un faisceau de neutronneutron pulsé et un détecteur d'hydrogènehydrogène fourni par l'Agence spatiale russe, ainsi qu'un dispositif météorologique et un capteur ultravioletultraviolet du Ministère de l'Education et des Sciences espagnole.