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Datation d'une peinture grâce à la lune !

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Le célèbre tableau de Van Gogh " lever de lune " a pu être daté grâce à des calculs d'astronomie. Et la conjonction astronomique de la date à laquelle a été peint ce tableau sera de plus à nouveau visible le mois prochain (à vos pinceaux et appareils photos si vous êtes dans le coin !).

Lever de lune Van Gogh. photo Serge Briez®Art'Hist

Le tableau a été peint durant l'été de l'année 1889, alors que Vincent Van Gogh résidait à Saint-Rémy-de-Provence. Mais le moment exact de sa réalisation était inconnu. D'après l'astronome Donald Olson de la Southwest Texas State University, van Gogh a observé et transposé sur la toile ce paysage le 13 juillet 1889, à 21h08 pour être précis (le lever de lune observé durant moins de deux minutes). La date a pu être déterminée en se basant sur la position de la lune et sa phase.

Afin de résoudre l'énigme l'équipe de Donald Olson s'est déplacée à Saint-Rémy-de-Provence en juin 2002 et a identifié à l'aide de cartes, de photographies aériennes ainsi que de lettres de l'artiste où avait été réalisée la peinture: quel était le paysage représenté et où était alors placé Van Gogh. Ils ont déterminé la direction dans laquelle était la lune, et utilisé les proportions de la falaise représentée dans la peinture.
En utilisant les tables des phases de la lune, et un logiciel d'astronomie ils ont alors pu calculer le jour et l'heure auxquels une pleine lune montante pouvait apparaître au-dessus de l'horizon à cet endroit précisément. Deux dates étaient possibles : le 16 Mai et le 13 juillet 1889. Comme le blé de la peinture est mûr et moissonné, ils ont conclu que la bonne date devait être le 13 juillet.

Les historiens de l'art sont particulièrement intéressés par cette période de la vie de Van Gogh, période particulièrement prolifique qui précède sa mort. Il était alors pensionnaire dans l'hôpital d'un monastère, et a peint durant la même période le célèbre tableau "Nuit étoilée".

On pourra observer un lever de lune identique le 13 juillet de cette année, qui est de plus le 150ème anniversaire de la naissance de Van Gogh.
Bien qu'il y ait une pleine lune chaque mois, la lune repasse au même endroit du ciel et dans la même phase uniquement tous les 19 ans.

Référence : Olson, D.W., Doescher, R. L. & Olson, M. S. Dating van Gogh's moonrise. Sky and Telescope, July, 54 - 55, (2003).

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