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Chambre avec vue pour la Station spatiale internationale !

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La réalisation en Europe de la coupole d'observation de la Station spatiale internationale (ISS), est aujourd'hui achevée.

Chambre avec vue pour la Station spatiale internationale : la coupole d'observation ! (crédit : ESA-D. Ducros)

Une cérémonie organisée le lundi 6 septembre dans les installations d'Alenia Spazio, à Turin (Italie), a marqué officiellement la fin de cette phase de développement au sol qui précède de cinq ans l'intégration de la coupole à l'ISS (prévue en janvier 2009).
La coupole est un module pressurisé d'observation et de contrôle fabriqué par l'Europe, dont les hublots offrent aux occupants de la Station une vue panoramique leur permettant de suivre et de guider les opérations se déroulant à l'extérieur. Elle abritera les postes de commande et de contrôle et les autres équipements dont se servira l'équipage pour actionner notamment le bras télémanipulateur permettant de transférer et d'assembler les différents éléments de l'ISS.

Les astronautes installés dans la coupole pourront également communiquer avec leurs collègues se trouvant dans d'autres modules de la station ou en train d'effectuer une sortie dans l'espace. La coupole sera également utilisée dans le cadre de différents projets d'observation de la Terre ou de science spatiale.

La coupole de l'ISS, ici photographiée avec toutes ses fenêtres intégrées. Son intégration à la station est prévue pour 2009.
La coupole de l'ISS, ici photographiée avec toutes ses fenêtres intégrées. Son intégration à la station est prévue pour 2009. (crédit : ESA)

Le projet de coupole résulte d'un accord de compensation bilatéral entre l'ESA et la NASA. Aux termes de celui-ci, l'Agence spatiale européenne fournit le module et bénéficie en échange du transport gratuit à bord de la Navette spatiale américaine d'une certaine quantité d'équipements et d'expérience destinés à la station spatiale.

L'achèvement de la coupole marque la fin de la phase de développement du projet, entamée le 8 février 1999 avec la signature d'un contrat entre l'ESA et le maître d'œuvre, Alenia Spazio, chargé de coordonner un groupe comportant six autres sociétés : CASA (Espagne), APCO (Suisse), SAAB Ericsson et Lindholmen Development (Suède), EADS Space Transportation (Allemagne) et Verhaert (Belgique).

La coupole, qui pèse 1,8 tonne, est désormais prête à être transportée au Centre spatial Kennedy, à Cap Canaveral (Floride). Elle y subira une dernière série de vérifications avant d'être stockée pendant quatre ans dans l'attente de son lancement.

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