Un immense groupe de taches sombres macule la surface du Soleil, photographiée lors du coucher de l'astre du jour. Attention, il ne faut jamais regarder directement le Soleil sans protection adaptée. © Jürg Alean

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En vidéo : l'énorme éruption solaire du 7 janvier

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L'une des plus grosses taches sombres de l'actuel cycle d'activité du Soleil, AR 1944, est visible depuis les premiers jours de 2014. Longue de 200.000 kilomètres, elle a été le théâtre d'une violente éruption le 7 janvier. Une partie des particules solaires éjectées déferlent en ce moment sur la magnétosphère terrestre et provoquent des aurores observables aux hautes latitudes.

Une spectaculaire éjection de masse coronale le 7 janvier 2014  Le 7 janvier 2013, le Soleil s'est offert une énorme éruption associée à une tache solaire de taille exceptionnelle. Le lancement de la fusée Antares, de la société Orbital Sciences, chargée d'expédier le cargo Cygnus vers l'ISS, a dû être retardé à cause du risque de perturbation des communications. © Nasa, Esa, Soho 

Notre étoile inaugure la nouvelle année 2014 en arborant un énorme groupe de taches sombres. Une région active au nom de AR1944, qui s'étend sur plus de 200.000 kilomètres à la surface du Soleil.

Apparu sur le limbe solaire le 3 janvier, l'archipel n'a cessé de se développer au fur et à mesure de la rotation de l'astre du jour. Actuellement, l'élément le plus grand pourrait contenir trois fois la Terre ! De l'avis des spécialistes, c'est l'une des plus grandes taches solaires de ce 24e cycle d'activité (depuis les premières observations en 1761). Rappelons que tous les 11 ans en moyenne, le Soleil est animé d'une hausse croissante d'activité en relation avec l'inversion de son champ magnétique. Celle-ci n'a pas encore eu lieu, mais tout indique que c'est imminent.

La région active AR1944 s'étend sur environ 200.000 km à la surface du Soleil. La tâche la plus grande mesure trois fois la taille de la Terre ! © Nasa, SDO

Violente éruption solaire et éjection de masse coronale

Le 7 janvier à 18 h 32 TU (soit 19 h 32, heure métropolitaine), l'immense région active fut le théâtre d'une puissante éruption solaire classée X1 (la plus élevée) par les physiciens solaires. Dans la foulée, une éjection de masse coronale fut observée. Dans l'espace, Soho essuya une tempête de protons qui, comme on peut le voir sur les images du coronographe Lasco C3 du satellite, n'a pas manqué de brouiller sa vision.

Au centre de la face du Soleil orientée vers notre planète, une partie du flux en route depuis plus de 24 heures a atteint le champ magnétique terrestre jeudi 9 janvier vers 20 h 00 TU. Plus faibles que prévu, les aurores polaires pourraient toutefois s'intensifier dans les prochaines heures au profit des observateurs situés dans le cercle arctique. Nombre d'astrophotographes ont d'ores et déjà immortalisé celles qui ont dansé au cœur de ces longues nuits d'hiver.

Aurore boréale au-dessus de la Norvège dans la nuit du 10 janvier 2014. Les aurores polaires pourraient s’intensifier avec la récente et violente éruption solaire. © Harald Albrigsten

Siège d'une activité intense, la région n'a pas manifesté d'éruption importante depuis plus de 48 heures. Pour certains, c'est le calme avant la tempête, car les chances que se produise à présent un nouvel événement de classe X (classe C, M et X) s'élèvent à 35 % ! Pour une éruption plus modérée, classée M, la probabilité atteint 75 %.