Des physiciens ont mesuré pour la première fois la demi-vie du noyau de nickel-78. Elle s'avère être plus courte que ce qui était attendu.
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Le nickel-78 est un noyau hautement stable qui est supposé produire environ la moitié des éléments de l'universunivers plus lourds que le ferfer. Ce résultat, obtenu par Paul Hosmer de la Michigan State University et ses collègues, pourrait signifier que les explosions de supernovaesupernovae produisent de l'or et d'autres éléments lourds plus rapidement que ce qui était auparavant admis et déboucher sur la modification des modèles existants en ce qui concerne la synthèse des éléments lourds dans l'univers.

Travaillant au National Superconducting CyclotronCyclotron Laboratory de la Michigan State University, Hosmer et ses collègues ont commencé par envoyer un faisceau de kryptonkrypton stable sur une cible de bérylliumbéryllium. Le krypton se fragmente pour produire de nombreux isotopes exotiquesexotiques riches en neutronsneutrons. C'est ainsi que des noyaux de nickel-78 ont pu être produits. Les calculs portant sur ces échantillons ont donné une demi-viedemi-vie de 110 millisecondes, duréedurée quatre fois plus courte que ce que la théorie nucléaire prédisait.

Selon Hendrik Schatz, membre de l'équipe de recherche, "le résultat procure un important repère pour les théories nucléaires dans la perspective de l'extension des connaissances dans le domaine inconnu des noyaux exotiques riches en neutrons." Il est aussi crucial en ce qui concerne la recherche portant sur l'origine des éléments lourds dans la nature, une des questions les plus importantes restées sans réponse dans le domaine de l'astrophysiqueastrophysique nucléaire.