Un drone cartographie des grottes grâce au Lidar. Une prouesse qui pourrait être utile pour explorer les cavités de Mars. © ESA, DLR, FU Berlin, CC by-sa 3.0 IGO

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Pour explorer Mars et la Lune, des drones s'entraînent en Islande

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Parce que Mars et la Lune présentent des grottes, des chercheurs sont parvenus à cartographier l'intérieur d'un tunnel de lave en Islande à l'aide d'un drone équipé du Lidar.

Des chercheurs de l’Institut Seti et de l’entreprise Astrobotic Technology ont publié les résultats de leurs travaux sur un drone capable de cartographier l'intérieur des grottes. L'appareil a réussi à créer une représentation 3D du tunnel de lave de Lofthellir en Islande en quelques minutes, une première étape pour l'exploration des grottes sur d'autres planètes.

La Lune et Mars présentent tous les deux des grottes en surface, des structures qui pourraient servir comme base à de futures expéditions humaines. En plus d'offrir un abri aux astronautes, elles pourraient contenir de la glace qui servirait pour de l'eau, mais également pour fabriquer du carburant.

Un fonctionnement complètement autonome

Le drone a été équipé d'un système appelé AstroNav, qui lui permet d'explorer de manière autonome les environnements souterrains grâce à l'utilisation d'une vision stéréoscopique et du Lidar, l'équivalent laser du radar. Il a fonctionné sans GPS ni carte préétablie, alternant entre les deux modes selon le niveau de lumière, utilisant notamment le Lidar pour la cartographie 3D dans le noir.

Le drone a pu établir un modèle précis de la structure de la grotte, ainsi que les différents éléments comme les colonnes de glace et les microglaciers. Les chercheurs indiquent qu'il faudra davantage développer le système, avant de l'essayer sur Mars ou la Lune. De plus, en l'absence d'atmosphère, l'opération devra s'appuyer sur des drones équipés de propulseurs plutôt que des hélices.

Le projet Drone Lidar est soutenu par la Nasa et le Mars Institute. © Astrobotic

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