La vallée d’Arès, sur Mars, non loin du site où s’est posé Pathfinder. Ici, une inondation catastrophique a laissé des traces encore visibles 3,4 milliards d’années après. © ESA, DLR, FU Berlin (G. Neukum), CC by-sa 3.0 IGO

Sciences

Sur Mars, Pathfinder et le rover Sojourner sont proches d’une ancienne mer intérieure

ActualitéClassé sous :mars , exploration robotique de Mars , atterrissage martien

Il y a près de 22 ans, la mission Pathfinder se posait sur Mars, dans un site présumé être une ancienne vallée de débâcle. De nouvelles cartographies et des simulations suggèrent que l'endroit a été le théâtre d'inondations dévastatrices il y a de cela 3,4 milliards d'années.

Notre voisine Mars garde encore à sa surface les stigmates de son passé mouvementé. Dans la région d'Ares Vallis, large vallée de débâcle située au nord de Terra Meridiani (où Opportunity menait ses investigations), la Nasa a posé Pathfinder le 4 juillet 1997. Cette mission marquait le grand retour de l'Agence spatiale sur la Planète rouge après deux longues décennies d'absence. Une fois que la plateforme a déployé ses pétales (panneaux solaires), elle a libéré un petit robot aux allures de four micro-ondes : Sojourner, le premier rover de l'histoire à rouler sur Mars.

Depuis la fin de cette mission, les scientifiques se demandent si Pathfinder avait posé les pieds dans une plaine inondée il y a 3,4 milliards d'années, comme l'avaient suggéré les observations de Mariner ou si le site avait plutôt été façonné par d'abondantes coulées de lave... Comme les recherches montraient que le niveau d'inondation à cet endroit était en réalité 10 fois moins profond que ce qui était pensé, le doute s'est installé, sans jamais réussir à le trancher.

Pathfinder n’est pas loin d’une ancienne mer intérieure (Inland Sea) qui, en crue il y a plus de 3,4 milliards d’années, aurait tout emporté sur son passage, laissant un paysage semblable à celui qu’a observé sur place la mission. © J. A. P. Rodriguez et al., 2019

Un site qui pourrait abriter des traces de vie

Récemment, Alexis Rodriguez et des collègues du Planetary Science Institute, qui ont réouvert le dossier, concluent que Sojourner a probablement gambadé (quelques mètres) sur le site d'une ancienne inondation cataclysmique !

« Le bassin est recouvert de dépôts sédimentaires dont la répartition correspond exactement à l'ampleur présumée de potentielles inondations catastrophiques qui aurait formé une mer intérieure, soutient l'auteur principal de l'étude qui vient de paraître dans NatureCette mer se trouve à environ 250 kilomètres en amont du site d'atterrissage de Pathfinder, une observation qui recoupe le cadre paléogéographique en tant que partie intégrante d'un déversoir marin qui a formé une barrière terrestre séparant la mer intérieure et l'océan septentrional.

Le site où s’est posé Pathfinder (on aperçoit un de ses panneaux solaires au premier plan) en 1997. À quelques mètres de là, dans la plaine jonchée de débris, le petit rover Sojourner, premier astromobile à gambader sur Mars. © Nasa, JPL

Quant à l'absence de rivages distincts, cela s'expliquerait par un rapide retrait des eaux, estime l'équipe, à l'image de ce que l'on peut voir sur Terre avec la mer d’Aral. Restée longtemps indétectable, l'ancienne mer intérieure (inland sea sur la carte ci-dessus), sur Mars, aurait été « rapidement recouverte de glace et aurait disparu en quelques milliers d'années en raison de son évaporation et de sa sublimation rapide », nous apprend Bryan Travis, qui évoque les simulations réalisées pour cette étude. L'eau serait restée liquide en dessous. Pour les chercheurs, elle remontait sans doute des nappes phréatiques..., aussi est-il permis de penser que cette vallée aujourd'hui asséchée est le terrain idéal pour rechercher les traces de vie passée sur Mars - si ces anciennes sources en abritaient -, d'autant plus que ces sites sont faciles d'accès, fait remarquer Alexis Rodriguez. Il n'y aurait en effet qu'à se pencher pour les ramasser. Tentant.

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