Extrait du panorama photographié par Opportunity entre le 13 mai et le 10 juin 2018. © Nasa, JPL-Caltech, Cornell, ASU

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Opportunity : ses dernières images de Mars avant la tempête

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Une mosaïque d'images prises durant 29 jours montrent l'environnement du rover Opportunity qui s'est retrouvé immobilisé pour toujours par une immense tempête de poussière.

Avant que la tempête globale ne l'immobilise pour toujours dans la vallée de la Persévérance, près de l'équateur de Mars, Opportunity a pris une série de 354 photos de son environnement avec sa caméra Pancam. Assemblées par la Nasa, elles composent un superbe panorama à 360° que l'on peut admirer à la loupe dans ses moindres détails en téléchargeant sa version en très haute résolution (23.123 x 5.163 pixels, 83,2 Mb).

« Ce panorama final incarne ce qui a fait de notre rover Opportunity une mission d'exploration et de découverte remarquable, a indiqué John Callas, responsable de la mission au JPLÀ droite du centre, vous pouvez voir le bord du cratère Endeavour s'élever au loin. [...] À l'extrémité droite et à celle de gauche, sont visibles le fond de la vallée de la Persévérance et le fond du cratère d'Endeavour, encore vierge et inexploré, attendant les visites de futurs explorateurs ».

Vous pouvez zoomer et dézoommer à votre gré dans ce panorama qui combine les dernières images prises par le rover Opportunity. N’hésitez pas à l’afficher en plein écran ! © Nasa, JPL-Caltech, Cornell, ASU

Opportunity était au cœur des ténèbres

Les photos ont été prises à travers trois filtres entre le 13 mai, 5.084e jour martien du rover, et le 10 juin 2018, Sol 5.111. Comme on peut s'en rendre compte, les dernières images prises, en bas à gauche, sont en noir et blanc, signe que le temps commençait sérieusement à se gâter pour le rover qui a un besoin vital de lumière solaire. En effet, manquant d'énergie, début juin, le rover n'a pas eu le temps de capturer ces dernières parties du panorama, avec les filtres violet et vert de sa caméra panoramique. Et les jours suivants, la tempête de poussière a continué de grandir et de s'épaissir, obscurcissant le ciel d'Opportunity lequel, comme on le sait, n'est plus jamais parvenu à se réveiller. Ce jour-là, le taux d'opacité de l'atmosphère de Mars était très élevé : Tau 10.8.

Sur ces toutes dernières images (voir ci-dessous), on peut réaliser à quel point les ténèbres régnaient sur cette région de Mars, ne laissant plus deviner qu'un pâle petit Soleil, bien trop faible pour réchauffer et alimenter Oppy. Si cette tempête ne l'avait pas vaincu, le rover -- en pleine forme et actif depuis presque 15 ans -- aurait pu explorer, durant des années encore, le sol et les roches de cette région autrefois humides.

Le Soleil n’est plus qu’un petit point blanc sur ces dernières d’Opportunity prises le 10 juin 2018. Depuis cette tempête de poussière, le rover n’a pas réussi à se réveiller. © Nasa, JPL-Caltech, Cornell, ASU
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