Vue d'artiste du projet préliminaire de l'avion supersonique, en forme d'aile delta de Virgin Galactic. © Virgin Galactic
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Virgin Galactic prépare un avion supersonique plus rapide que le Concorde

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Après avoir annoncé que son avion de tourisme suborbital, le SpaceShipTwo, réaliserait son vol inaugural début 2021, Virgin Galactic a dévoilé son projet d'avion supersonique volant à Mach 3, plus rapide que le Concorde. 

La chute du marché du transport aérien causé par la pandémie de coronavirus pourrait contraindre de nombreuses entreprises à revoir leur projet de développement de nouveaux avions, voire à les annuler. Dans ce contexte particulièrement compliqué pour le secteur de l'aviation, Virgin Galactic a pourtant annoncé vouloir un avion supersonique !

La société a dévoilé lundi dans un communiqué de presse, un projet d'avion supersonique qu'elle pourrait réaliser avec le motoriste Rolls-Royce, lequel aurait en charge le développent du moteur de cet avion supersonique.

Cet avion est annoncé comme étant plus rapide que Concorde mais moins bruyant et moins polluant. Il sera capable de voler à trois fois la vitesse du son à une altitude supérieure à 60.000 pieds, soit 18.000 mètres, environ le double des avions de ligne actuels. Il pourra accueillir entre 9 et 19 passagers et décollera et atterrira sur des pistes d'aéroports existantes.

Vue d'artiste du projet d'avion supersonique de Virgin Galactic motorisé par Rolls-Royce. © Virgin Galactic

Une coopération avec la Nasa

Si, dans son communiqué, Virgin Galactic a mentionné les points durs d'ores et déjà identifiés, tels que la gestion thermique, la maintenance, le bruit, les émissions, la société n'a pas souhaité communiquer sur d'éventuelles innovations technologiques à l'étude ou des pistes de développement déjà engagées. La seule information technologique vient des images publiées par Virgin Galactic montrant un avion en forme d'aile delta.

Il y a quelques mois, Virgin Galactic et la Nasa ont noué un accord de coopération dans le développement de technologies clés nécessaires aux vols supersoniques. Cet accord prend tout son sens aujourd'hui. Parmi les programmes aéronautiques de la Nasa qui pourraient intéresser Virgin Galactic, figure l'avion expérimental supersonique silencieux X-59. Ce dernier aura pour particularité de produire un minimum de bruit lorsqu'il passe le mur du son, les fameux bang sonores.

Aucune date de mise en service ni de calendrier de développement n'ont été communiqués.

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