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Mars Express : mission prolongée de deux ans pour la sonde martienne

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L'Agence Spatiale Européenne a fait savoir le 22 septembre qu'elle prenait la décision de prolonger la mission scientifique de la sonde Mars Express. Les chercheurs européens pourront ainsi profiter de 23 mois de moisson scientifique supplémentaires.

Mars Express : mission prolongée de deux ans pour la sonde martienne

Lancée le 2 juin 2003 depuis Baïkonour au Kazakhstan, Mars Express a atteint l'orbite martienne durant Noël 2003. Depuis, la sonde n'a cessé de fournir des données inédites sur ce nouveau monde qu'est la planète rouge. Les images fournies par la caméra stéréoscopique à haute résolution (HRSC) ont présenté Mars comme on ne l'avait jamais vue, avec une beauté inégalée.

La confirmation de la présence de méthane dans l'atmosphère martienne, la possible détection de formaldéhyde, la découverte d'une mer gelée, ou encore la détection de la première aurore polaire martienne, font partie des nombreuses découvertes remarquables faites par la sonde européenne.

La perte en 2003 de l'atterrisseur britannique Beagle 2 a donc été vite effacée par la formidable activité de Mars Express. Actuellement, seul le disfonctionnement d'un instrument (le spectromètre PFS), parmi les sept que compte la sonde, est à déplorer. Cependant, même si cet instrument qui a par ailleurs déjà eu ses heures de gloires (cf détection de méthane, voire de formaldéhyde), est perdu l'Agence Spatiale Européenne assure que Mars Express pourra nous en apprendre encore plus et affiner ses découvertes à l'aide des six instruments restants.

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