La Nasa cherche à miniaturiser et rationaliser les toilettes existantes mais également à les adapter aux équipages féminins. Elle lance un appel à projet ouvert à tous. © lexaarts, IStock.com
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La Nasa lance un appel à projets : wanted toilettes lunaires miniatures

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La Nasa vous met au défi de créer les prochaines toilettes lunaires et lance un appel à idées pour en équiper son prochain alunisseur. S'assoir sur le trône en apesanteur représente toujours un challenge d'autant plus aujourd'hui qu'il doit s'adapter aux équipages féminins. C'est l'une des exigences du cahier des charges mais pas seulement. Y répondre relève du grand art mais pas de la miction impossible. Jugez-en par vous-même. 

Les astronautes peuvent déjà uriner et déféquer quand ils flottent dans l'espace, mais la Nasa cherche des concepts plus petits, plus efficaces et adaptés à la faible gravité lunaire pour ses futures missions sur la Lune. Elle a lancé jeudi un appel à projets avec 35.000 dollars de prix, à retrouver ici : https://www.herox.com/LunarLoo

« Ce défi espère susciter des approches radicalement nouvelles et différentes au problème de la collecte et du stockage des déchets humains », écrit l'agence spatiale américaine dans la prose technique dont elle est coutumière. Les astronautes d'Apollo faisaient dans un sac (au moins cinq sont restés sur la Lune, selon des archives officielles) et les toilettes de la Station spatiale internationale fonctionnent aujourd'hui avec des systèmes de tuyaux et d'aspiration, apesanteur oblige.

 La Nasa lance un appel à idée ouvert à tous sachant que la problématique sera abordée avec un état d'esprit différent de celui de l'ingénierie aérospatiale traditionnelle. © Nasa

Le casse-tête d'un cahier des charges exigeant

La Nasa accordera trois prix (20.000, 10.000 et 5.000 dollars) aux inventeurs les plus créatifs pour un système à installer dans l'alunisseur qui ramènera deux astronautes sur la Lune d'ici 2024, selon le calendrier officiel -- rappelons que trois sociétés sont en concurrence pour construire l'alunisseur.

Le cahier des charges est spécifié : les toilettes devront, bien sûr, servir aux hommes et aux femmes, fonctionner à la fois sur la Lune (où la gravité est le sixième de la gravité terrestre) et en microgravité (dans l'espace), occuper moins de 0,12 mètre cube, et ne pas faire plus de bruit qu'une aération de salle de bain, c'est-à-dire 60 décibels.

L'urine se gelait immédiatement dans une pluie de cristaux glacés et étincelants

Surtout, elles devront permettre la défécation et la miction simultanées, et pouvoir recevoir un litre d'urine et 500 grammes de matières fécales (y compris diarrhées) par événement, et 114 grammes par jour de menstruation. Elles devront être nettoyables en cinq minutes, contenir les odeurs et les gouttes dans l'habitacle, forcément étroit, du véhicule.

Les déchets devront pouvoir être stockés ou évacués à l'extérieur -- pour Apollo, l'urine était rejetée dans l'espace, « où elle se gelait immédiatement dans une pluie de cristaux glacés et étincelants », selon l'auteur Craig Nelson. Un autre détail pour ceux qui seraient intéressés (date limite le 17 août) : « des points bonus seront accordés aux conceptions capables de recueillir les vomissements sans obliger le membre d'équipage à mettre sa tête dans les toilettes ».

Parmi les treize astronautes de la promotion 2017 baptisée Turtles, six femmes, la parité est presque respectée. © Mark Felix, AFP
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