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Qui était le scientifique Paul Broca ?

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Paul Broca, dont on voit ici un portrait datant probablement de 1860, a marqué l'histoire des neurosciences en découvrant, grâce à un patient atteint d'aphasie, l'une des aires cérébrales impliquées dans le langage. Entre autres. © Materialscientist, Wikipédia, DP

Paul Broca est un médecin français, né le 28 juin 1824 et décédé le 9 juillet 1880. Spécialiste de l'anatomie du cerveau, son nom est resté célèbre parce qu'il découvre une région du cerveau associée au langage, que l'on appelle aujourd'hui aire de Broca.

Il obtient un baccalauréat en littérature mathématique et physique.

À l'âge de 17 ans, il entre à la faculté de médecine de Paris dont il sort diplômé à 20 ans. Ses premiers travaux scientifiques portent sur l'histologie du cartilage et des os. Il étudie aussi bien le cancer, le traitement de l'anévrisme et la mortalité infantile.

Ses travaux de neuroanatomie ont contribué à une meilleure compréhension du système limbique et du rhinencéphale. Il pratique avec son collègue Eugène Azam une intervention chirurgicale sous anesthésie hypnotique.

En 1859, il fonde la Société d'anthropologie de Paris, puis en 1872 la Revue d'anthropologie et enfin en 1876 l'École d'anthropologie de Paris, ce qui lui vaut d'être considéré comme un des pionniers de l'anthropologie physique. Il découvre la position du centre de la parole dans le cerveau (désormais appelée l'aire de Broca), situé dans la troisième circonvolution du lobe frontal.

En 1861, il présente sa découverte à la Société d'anthropologie de Paris. En inventant une couronne thermométrique, il devient un des pionniers de l'imagerie cérébrale fonctionnelle. Avec cette couronne thermométrique, il pensait pouvoir mesurer les variations de température de la surface du crâne dues à des changements de l'activité du cerveau et prouver le lien entre ces deux variables.

Il fut élu sénateur à vie et membre de l'Académie de médecine. 

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