Un pacemaker classique. C'est un stimulateur cardiaque qui provoque une contraction du muscle du cœur grâce à une impulsion électrique. Il normalise le rythme cardiaque lorsque le cœur bat très lentement, ce qui peut provoquer une perte de connaissance ou une syncope, pouvant entraîner des chutes. © Steven Fruitsmaak

Santé

La thérapie génique pourrait remplacer les pacemakers

ActualitéClassé sous :médecine , thérapie génique , coeur

Un nouvel espoir avec la thérapie génique est en train de se concrétiser. Des tests menés chez le porc, excellent modèle animal pour la physiologie humaine, indiquent qu'il devrait être possible de remplacer les pacemakers dans le futur. Il suffirait d'insérer un gène dans les cellules cardiaques déficientes pour stabiliser le rythme.

Injecter un certain gène dans le muscle cardiaque de porcs aux cœurs défaillants permet à cet organe vital de battre plus fort, ont annoncé mercredi des chercheurs américains qui espèrent pouvoir appliquer leur découverte à l'Homme. S'il est démontré que ce gène est efficace sur les humains et n'a aucun effet secondaire, les scientifiques espèrent qu'il pourra un jour permettre de remplacer les pacemakers.

« Ce développement annonce une nouvelle ère pour la thérapie génique dans laquelle les gènes ne seront plus seulement utilisés pour corriger une déficience, mais pour faire muter une cellule afin de soigner une maladie », a déclaré Eduardo Marban, directeur du Cedars-Sinai Heart Institute et principal auteur de cette étude. C'est la première fois qu'une cellule cardiaque a pu être préprogrammée dans un organisme animal afin de soigner une maladie, a dit M. Marban.

La thérapie génique a longtemps été perçue comme un domaine prometteur mais dangereux, en particulier après les premières tentatives menées sur des humains dans les années 1990 qui ont souvent été mortelles. Selon le chercheur, le recours à un virus modéré comme vecteur du gène devrait réduire les risques habituellement associés à la thérapie génique, tel qu'une réaction immunitaire mortelle ou la formation d'une tumeur. Mais, a-t-il reconnu, davantage de recherches sont nécessaires.

L'impulsion électrique qui permet le battement cardiaque coordonné prend son origine au sommet de l'oreillette droite du cœur (en haut à gauche sur cette animation), au niveau du nœud sinusal. Le signal se répand aux cellules musculaires cardiaques des oreillettes puis se retrouve centralisé au niveau du nœud atrio-ventriculaire, à l'origine de la coordination du mouvement des ventricules. En dessous, le tracé montre les signaux repérés par électrocardiogramme. © Kalumet, Wikipédia, cc by sa 3.0

Le gène introduit crée un nouveau nœud sinusal

L'étude publiée dans la revue Science Translation Medicine détaille le processus utilisé : le gène TBX18 est introduit dans une zone de la taille d'un grain de poivre, située dans la chambre pompante principale. Le gène transforme alors certaines cellules normales en des cellules sinusales dont la fonction est de diriger le rythme cardiaque.

« Nous avons créé un nouveau nœud sinusal dans une partie du cœur qui d'ordinaire diffuse les pulsations mais ne les génère pas », a résumé Eduardo Marban lors d'une conférence de presse présentant l'étude. « Le nouveau nœud créé prend ensuite le relais, tel un pacemaker », a-t-il souligné.

Les scientifiques ont testé leur découverte sur des porcs souffrant d'un bloc cardiaque, une maladie grave due au mauvais fonctionnement du système d'impulsions électriques du cœur qui, en conséquence de cette dégénérescence, provoque une arythmie cardiaque. Le gène avait été introduit dans l'organisme des porcs par cathéter, une opération sur le cœur n'étant donc pas nécessaire. Au lendemain de l'injection de ce gène, les porcs testés généraient déjà des pulsations cardiaques bien plus rapides que leurs congénères malades non traités.

Les tests menés pendant deux semaines sur des animaux ont été concluants et l'équipe de scientifiques poursuit encore à l'heure actuelle ses recherches pour déterminer combien de temps les effets positifs se manifestent.

Cela vous intéressera aussi