Ce hérisson a senti la menace arriver et se met en boule pour se protéger. © Aconcagua, Wikipédia, cc by sa 3.0

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Quelle est la différence entre un hérisson et un porc-épic ?

Question/RéponseClassé sous :zoologie , hérisson , porc-épic
 

Le porc-épic et le hérisson ont tous les deux des épines sur le dos, mais ne s'en servent pas de la même façon. Leur aspect piquant provoque la confusion : ce sont pourtant deux espèces bien distinctes.

C'est probablement parce que tous deux ont des épines que certains confondent hérisson et porc-épic. Pourtant, mis à part le fait qu'ils sont des mammifères, ils n'ont pas grand-chose en commun. « Hérisson » est un nom ambigu, il désigne en réalité plusieurs espèces de petits mammifères insectivores. Le plus connu en Europe et en particulier en France est le hérisson commun (Erinaceus europaeus). Il est répandu dans toute l'Eurasie. Il ne mesure qu'une vingtaine de centimètres, hiberne dès le début de l'automne et est plutôt nocturne.

Le porc-épic à crête est la seule espèce rencontrée en Europe. © Dori, Wikipédia, GNU 1.2

Le hérisson ne perd pas ses épines, contrairement au porc-épic

Les porcs-épics sont des rongeurs répartis en deux familles : les Hystricidae, les porcs-épics de l'Ancien Monde (Afrique, Asie et Europe) et les Erethizontidae, du Nouveau Monde (Amériques et Australie). On ne connaît pas d'espèces de porcs-épics en France, et la seule connue en Europe est le porc-épic à crête (Hystrix cristata). Ce rongeur peut mesurer jusqu'à 83 cm, il est donc quatre fois plus long que le hérisson commun ! On le trouve en Sicile, au Maghreb jusque dans le sud de la Tanzanie. Il est nocturne et supporte une grande diversité de milieux : montagnes, forêts ou déserts par exemple.

La rumeur veut que les porcs-épics aient la capacité de projeter leurs pics. Il n'en est rien : toutefois, ils se détachent facilement. En restant plantés, ils peuvent provoquer une septicémie. Chez le hérisson, c'est différent. L'animal est couvert de boules de poils qui s'agglomèrent, durcissent et s'hérissent tels des piquants. Dès qu'il entend un bruit suspect, il dresse ses épines. Il penche ensuite sa tête en avant et la protège ainsi que ses pattes. Il peut se mettre complètement en boule et rester dans cette position pendant des heures.

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