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Un implant rétinien repousse les limites encore plus loin

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Alors que les États-Unis viennent d'autoriser le premier implant rétinien, les résultats des essais cliniques d'un concurrent allemand se montrent très encourageants. Certains patients parviendraient même à lire ou à reconnaître des visages...

Les yeux bioniques se banaliseront peut-être dans les années à venir. Un premier implant rétinien vient d'être autorisé aux États-Unis, alors que les Allemands pourraient proposer un modèle encore plus perfectionné, permettant aux personnes de lire et de reconnaître les visages quand le premier se limite à laisser entrevoir les contours d'un objet. Si les résultats se confirment, le Retina Implant pourrait bien envahir le marché. © Petya Nikolova Petrova, shutterstock

Après le récent feu vert à la commercialisation du tout premier œil bionique américain, l'Argus II, un concurrent allemand vient d'annoncer des essais encourageants pour son système d'implants électroniques destinés à redonner la vue à des aveugles.

L'appareil placé au niveau de la rétine a été testé par la société Retina Implant et des chercheurs de l'hôpital universitaire de l'œil à Tubingen (Allemagne), sur neuf personnes aveugles atteintes de rétinites pigmentaires. Il s'agit d'un groupe de maladies génétiques affectant 1,5 million de personnes dans le monde, conduisant à la perte progressive de la vision et impliquant les cellules capables de capter la lumière au niveau de la rétine, située à l'arrière de l'œil.

« Parmi les neuf patients, trois ont pu lire les lettres spontanément. Dans le cadre d'essais en laboratoire et en dehors, des patients ont aussi indiqué avoir été capables de reconnaître des visages, distinguer des objets comme des téléphones ou lire des panneaux sur les portes », affirme Retina Implant dans un communiqué. Cette étude de phase II a été publiée mercredi dans la revue spécialisée britannique Proceedings of the Royal Society B.

Ce schéma explique brièvement le fonctionnement d'un implant rétinien. La lumière est focalisée par la cornée et le cristallin vers la micropuce implantée juste sous la rétine. Les 1.500 électrodes transforment alors l'information lumineuse en signal électrique, transmis jusqu'au cerveau via le nerf optique. © Idé

Un implant rétinien efficace sans trop de danger

L'implant inséré au niveau de la rétine se compose d'une petite puce de 3 mm de large sensible à la lumière, capable d'envoyer des signaux, correspondant à l'image formée au fond de l'œil, au nerf optique qui se situe derrière. Il est alimenté par un mince câble connecté à un petit appareillage placé sous un pli de peau derrière l'oreille utilisant une technologie sans fil externe (selon le principe de l'induction électrique).

Pour un des neuf patients allemands, l'expérience a dû être abandonnée, car le nerf optique a été touché par une extrémité de l'implant lors de l'opération. Chez un autre, un saignement dans la zone de l'implant s'est accompagné d'une hausse de la pression oculaire qui a dû être traitée par médicaments. Mais l'expérience a pu se poursuivre avec de « très bons résultats » ensuite.

Implant rétinien, lunettes et caméra miniature

L'essai montre globalement que l'implant « peut restaurer une vision utile pour la vie de tous les jours chez au moins les deux tiers des patients aveugles testés », selon l'article. Un essai plus large avec la même technologie a démarré à Oxford, Hong Kong, Londres et Budapest.

Cette annonce intervient alors que l'Agence américaine des médicaments (FDA) vient d'approuver la commercialisation du tout premier œil bionique disponible, Argus II, deuxième génération du modèle Argus, créée en 2009. Cette prothèse bénéficie déjà d'une approbation en Europe et coûte 73.000 euros.

Ce système, qui a été greffé sur une soixantaine d'aveugles souffrant d'une rétinopathie pigmentaire, mis au point par la société californienne Second Sight Medical Products, est composé d'un implant rétinien et d'une paire de lunettes équipées d'une caméra miniature.

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