Le cancer de la prostate est l'un des plus mortels, car souvent détecté à un stade avancé. Pour y remédier, un dépistage systématique serait une solution mais fait cependant toujours débat car les risques de faux diagnostics sont élevés.
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Ce mercredi 15 septembre marque la 6e journée nationale de la prostate. L'occasion d'informer les hommes - mais aussi pourquoi pas leurs femmes, souvent plus attentives à leur santé - sur le rôle, le fonctionnement, les maladies et les traitements de cette glandeglande essentielle mais exclusivement masculine. Avec en perspective, le dépistagedépistage du cancer de la prostate, le premier des cancers masculins.

A quoi sert la prostate ? Cette petite glande, qui entoure l'urètreurètre, est située juste en dessous de la vessievessie. Elle est composée d'un tissu dit glandulaire à l'origine de la formation du liquideliquide prostatique. Ce dernier remplit deux rôles majeurs : il participe à la fabrication du spermesperme et assure la survie des spermatozoïdesspermatozoïdes.

A son état normal, la prostate n'est pas plus grosse qu'une noix. Toute modification de sa nature et de son volumevolume va appuyer sur l'urètre et affecter la mictionmiction. Avantage, la prostate est facilement accessible par le toucher rectaltoucher rectal. Le médecin peut ainsi en évaluer la taille, la symétrie et détecter la présence d'éventuels nodules ou indurationsindurations.

Cette glande peut être le siège d'une hypertrophiehypertrophie, d'une infection ou d'un cancer. Avec 60.000 nouveaux cas chaque année en France, le cancer de la prostatecancer de la prostate est le cancer le plus fréquent chez l'homme. Il constitue également la deuxième cause de mortalité (9.200 victimes en 2005), derrière le cancer du poumoncancer du poumon.

Le dosage du PSA ne donne pas que des bons résultats

Cette maladie progresse très lentement, au point d'être rarement symptomatique avant d'atteindre un stade avancé. D'où l'importance d'un dépistage précoce. En France, celui-ci repose sur la pratique annuelle chez les hommes de plus de 50 ans du toucher rectal et d'un dosagedosage du PSAPSA, ou antigèneantigène spécifique de la prostate. C'est un indicateur biologique fiable de l'activité de cette glande, et toute élévation anormale est de nature à alerter le médecin. Signalons aussi qu'un dépistage plus précoce - à partir de 45 ans - est conseillé pour les hommes dont la famille a connu des antécédents de cancer prostatique.

Dans notre pays donc, le dépistage du cancer de la prostate reste un acte individuel. Mais depuis quelques années, des voix s'élèvent pour mettre en place un dépistage systématique. Celui-ci n'a pas les faveurs de la Haute autorité de santé (HAS). En 2009, elle a d'ailleurs procédé à l'analyse critique de deux nouvelles études - une européenne et une américaine - centrées sur la stratégie de dépistage. A l'issue de son travail, elle a maintenu « qu'aucun élément scientifique nouveau [ne paraît] de nature à justifier la réévaluation de l'opportunité de la mise en place du dépistage systématique ».

Le débat n'est pas nouveau. Il porteporte sur le dosage à grande échelle du PSA. Non seulement son résultat peut être faussement négatif et rassurer à tort le patient, mais il peut aussi être à l'origine de traitements lourds chez des patients qui n'en avaient pas réellement besoin. C'est en effet ce qu'explique François Meyer, directeur de l'Evaluation médicale, économique et de santé publique à la HAS : « le dépistage du cancer de la prostate par dosage du PSA peut entraîner la découverte de cancers à des stades précoces, [mais certains de ces cancers] n'auront pas tous un potentiel d'évolution et ne donneront pas de troubles. Alors que les traitements auxquels on va soumettre le patient pourront eux, avoir des effets indésirables importants (troubles de l'érection, incontinence...) ». Le dépistage à grande échelle n'est donc pas pour demain.