Les tortues aquatiques telles que ces cistudes d'Europe se regroupent parfois en nombre sur les souches ou les pierres pour se réchauffer au soleil. © Patrick Straub

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Tortue aquatique

DéfinitionClassé sous :zoologie , tortue , carapace

Les tortues aquatiques sont des tortues généralement de petite taille qui passent le plus clair de leur temps dans l'eau douce ou à proximité de l'élément liquide. Elles sont également appelées tortues palustres ou dulçaquicoles pour les distinguer des tortues marines

Trachemys scripta elegans, aussi appelée tortue de Floride. © Patrick Straub

Leur carapace est moins bombée que celle des tortues terrestres, et leurs pattes plus ou moins palmées ressemblent davantage à des palettes natatoires.  

On trouve les tortues palustres sur tous les continents à l'exception des zones arctiques et antarctiques. Les milieux tempérés, subtropicaux et tropicaux sont les plus pourvus en espèces. Les tortues aquatiques fréquentent essentiellement les lacs, les rivières au cours lent ou les bras morts, les étangs, les marécages, les zones humides et les berges boueuses riches en végétation. Chelodina rugosa est la seule espèce à vivre également en eau saumâtre. Seules les tortues d'eau douce des régions tempérées hivernent.

La tortue à long cou est une tortue aquatique endémique d’Australie. © Bidgee, Wikipédia, cc by 3.0

Les tortues palustres sont généralement solitaires et territoriales, mais il n'est pas rare d'observer des regroupements lorsque les animaux se réchauffent au soleil sur des pierres ou des troncs émergés.

La reproduction des tortues aquatiques se déroule dans l'eau, et la ponte à terre sur des berges boueuses, faciles à creuser. La durée d'incubation varie selon l'espèce. Après l'éclosion, la prédation sur les jeunes est importante.

La tortue à nez de cochon est la seule représentante du genre Carettochelys. © Derek Ramsey, Wikipédia, GNU 1.2

Les tortues aquatiques ont un régime carnivore. À terre, elles se nourrissent de gastéropodes, alors que dans l'eau, elles mangent des têtards et des petits poissons qu'elles chassent à l'affût. Occasionnellement, elles se rabattent sur les excréments ou les charognes.

Les menaces pesant sur les tortues palustres sont de plusieurs ordres. Tout d'abord la disparition de leurs habitats, la pollution, mais également les prélèvements dans leur milieu naturel pour alimenter les collectionneurs.

La carapace de la tortue alligator rappelle les plaques de certains dinosaures. © Gary M. Stolz, Wikipédia, USFWS, DP

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