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Cycle de Wilson

DéfinitionClassé sous :océanographie , géologie , géographie
Les différentes étapes du cycle de Wilson observables sur la planète : embryonnaire, juvénile, mature, en déclin, terminale et suture continentale. © Hannes Grobe, Wikimedia CC by-sa 2.5

Le cycle de Wilson correspond aux différentes étapes qui mènent de l'ouverture et de l'apparition d'un océan à sa fermeture et à sa disparition.

Les étapes du cycle de Wilson

Le cycle commence par la formation d'un rift sous l'action de la rupture de la lithosphère continentale, suite à la divergence de deux plaques tectoniques. Une vallée d'effondrement se forme alors, comme c'est le cas actuellement dans la corne de l'Afrique.

Lorsque cette vallée entre en contact avec un océan, elle se remplit d'eau et forme une mer dont les fonds sont constitués d'une dorsale centrale et d'une jeune lithosphère océanique. Le cas de la mer Rouge en est un parfait exemple.

L'accrétion qui se poursuit au niveau de la dorsale océanique continue de créer de la lithosphère océanique tandis que l'océan s'élargit et s'agrandit, comme c'est le cas dans l'Atlantique.

Avec le temps, la densité de la lithosphère océanique vieillissante augmente et finit par provoquer sa plongée sous une autre plaque océanique ou sous une plaque continentale. Cette subduction provoque séismes et activités volcaniques à la frontière des plaques convergentes, tandis que se forment des arcs insulaires, des prismes d'accrétion et des chaînes de montagnes. C'est ce qui se passe actuellement le long des Andes ou du Japon.

Enfin, l'océan se réduit à une simple mer comme dans le cas de la mer Méditerranée, avant de disparaître avec la collision des continents. Une suture continentale se forme alors, avec l'érection d'une chaîne de montagnes telle que l'Himalaya. Dans ces montagnes, on peut retrouver des roches originaires de l'ancienne lithosphère océanique : les ophiolites.

Puis, un jour, le cycle recommence et un nouveau rift apparaît... 

Conséquences du cycle de Wilson

Les cycles de Wilson ont donc aussi pour conséquences la dérive des continents, avec formation et dislocation de supercontinents, et la formation des chaînes de montagnes.

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