Une vue du volcan Kilauea en éruption. © USGS

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Kilauea

DéfinitionClassé sous :géologie , Volcanologie , Kilauea

Éruption du volcan Kilauea : un spectacle de plus en plus intense  Début mai 2018, le jeune et vigoureux volcan Kilauea, à Hawaï, est entré en éruption, après un regain d'activité sismique au sommet. Ses laves, très fluides, ont incendié des forêts, menacé des villages et dévalé jusqu'à la mer. Les volcanologues l'observent de très près et ont reconstitué la cheminée magmatique, qui vient de très loin. 

Le Kilauea est un volcan actif d'Hawaï, situé au sud-est de l'île principale, qui porte le même nom que celui de l'archipel et est également appelée Big Island. Pour les Hawaïens, c'est la demeure de la déesse Pelé. Il fait partie d'un ensemble volcanique, dominé par le Mauna Kea (4.207 m) et le Mauna Loa (4.170 m). Son sommet, à plus de 1.200 m, porte une vaste caldeira, caractérisée par un relief complexe autour du cratère Halemaʻumaʻu, où a lieu l'activité volcanique, avec en particulier un lac de lave, dont le niveau varie fortement.

Cet ensemble est à la verticale d'un point chaud, c'est-à-dire de mouvements verticaux au sein du manteau faisant remonter du magma à température élevée à cet endroit de la plaque Pacifique. Ce phénomène a créé de la même manière les autres volcans de l'archipel. Les laves du Kilauea, pauvres en silice, sont très fluides et très chaudes. Elles s'écoulent donc facilement, sur de grandes distances, et peuvent atteindre des vitesses de plusieurs dizaines de kilomètres par heure. Ces caractéristiques définissent les éruptions dites de type hawaïen.

Le Kilauea est très actif

Ce volcan est en activité continue et connaît de fréquents épisodes éruptifs, d'intensités variables et localisées dans trois zones : la caldeira et deux rifts, à l'est et à l'ouest. Quelques éruptions ont été explosives (notamment celle, exceptionnelle, du 19 décembre 1959) mais la plupart sont effusives, c'est-à-dire avec des écoulements importants, comme celle qui a débuté en avril 2018.

Des fontaines de lave, et même des rivières, peuvent apparaître, comme celles qui alimentent le lac du Halemaʻumaʻu. Hors de la caldeira, les coulées peuvent parcourir des kilomètres, allant jusqu'à atteindre l'océan. Lors de l'éruption de 2018, l'une de ces coulées a parcouru 10 km avant de toucher la côte, détruisant le village de Vacation Island, s'étalant en un delta et créant une avancée sur la mer. La lave fluide, emportée par le vent, forme parfois des filaments ou des gouttes, qui, pour les Hawaïens, sont les cheveux et les larmes de Pelé.

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