Chez plusieurs groupes d’animaux sociaux, les individus mourants partent parfois finir dans la solitude. Des chercheurs allemands ont découvert que chez les fourmis cet isolement social était une tentative volontaire pour éviter de transmettre leur infection au reste de la colonie.
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Chez certaines espècesespèces, il a été observé que des individus s'isolaient pour mourir. C'est le cas notamment chez les fourmisfourmis, les éléphants, les chats, les chienschiens et même, parfois, les hommes. L'une des raisons de ce comportement pourrait être une forme d'altruismealtruisme. En effet, les sociétés animales créent les conditions parfaites pour les épidémiesépidémies. Ce comportement altruiste réduit ce risque et pourrait donc avoir été favorisé par l'évolution.

Le caractère occasionnel de ce phénomène le rend cependant difficile à étudier de manière quantitative. Les chercheurs allemands de l'Université de Regensburg ont donc transporté une fourmilière en laboratoire pour tester statistiquement ce comportement.

Jurgen Heinze et Bartosz Walter ont tout d'abord exposé une colonie de fourmis Temnothorax unifasciatus à des spores d'un champignonchampignon parasite mortel (Metarhizium anisopliae). Ils ont alors observé que les fourmis les plus infectées, quelques heures ou jours avant leur mort, quittaient la colonie. Ce départ est volontaire, et non forcé par la colonie. Ces fourmis rompent alors toutes relations sociales avec leurs congénères et s'en vont mourir loin de la colonie, dans une zone peu exploitée.

Cliquer pour agrandir. En s’isolant de la colonie et en mourant en un lieu peu fréquenté par ses congénères, la fourmi augmente ses chances de ne pas contaminer la colonie et que celle-ci, en continuant à se développer, transmette ses gènes à travers sa parenté. © Richard Bartz CC by-sa

Cliquer pour agrandir. En s’isolant de la colonie et en mourant en un lieu peu fréquenté par ses congénères, la fourmi augmente ses chances de ne pas contaminer la colonie et que celle-ci, en continuant à se développer, transmette ses gènes à travers sa parenté. © Richard Bartz CC by-sa

Un départ vers la mort volontaire et indépendant

Pour s'assurer qu'il ne s'agit pas d'une altération du comportement dictée par le champignon parasiteparasite, comme c'est observé avec le genre Cordyceps, les scientifiques ont ensuite exposé les fourmis à une atmosphèreatmosphère constituée de 95% de CO2, ce qui réduit singulièrement leur espérance de vieespérance de vie. Une fois encore, ils ont observé le même comportement.

Ces expériences corroborent donc les observations réalisées dans la nature. Cet isolement social, observé aussi chez d'autres insectesinsectes sociaux comme les Bourdons (Bombus sp.), est très vraisemblablement un moyen de réduire le risque d'infecter d'autres individus dans la colonie.

Les chercheurs avancent donc dans la revue Current Biology que « l'isolement social pourrait être un comportement altruiste souvent sous-estimé qui sert la valeur sélective globale NDLRNDLR : taux de reproduction de l'individu et de sa parenté] des individus mourants dans les sociétés animales ».