Des chercheurs de l'Université d'Etat de Pennsylvanie ont testé avec succès une pile à combustible bactérienne grâce à laquelle ils ont produit, à partir d'eaux usées, un courant de 72 watts par mètre carré.
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Semblable dans sa conception à la pile à hydrogènehydrogène (deux électrodesélectrodes séparées par une membrane échangeuse de protonsprotons), le dispositif de Bruce Logan et de ses collègues capturent les électronsélectrons naturellement libérés par les bactériesbactéries lors de la digestiondigestion de matièrematière organique et les convertit en électricité.

Certes le courant généré est encore faible, mais la technologie semble évoluer rapidement. Depuis qu'ils ont soumis leurs résultats au journal Environmental Science & Technology, les chercheurs ont fait un bond en avant et obtenu plus de 350 wattswatts par mètre carré.

Selon eux, le procédé pourrait un jour être utilisé dans les pays en voie de développement dans de petites unités de traitement des eaux usées qui assureraient ainsi leur propre alimentation électrique.

L'industrie agroalimentaire, en particulier les élevages porcins, de même que la NASANASA, qui travaille sur un projet similaire pour de futurs longs voyages de l'homme dans l'espace, pourraient également se montrer intéressées.