Des chercheurs de l’université du Texas prévoient le retour d’un El Niño dans l’océan Indien. © Anton Balazh, Adobe Stock

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Le réchauffement climatique va réveiller un phénomène El Niño disparu

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Le phénomène El Niño est réputé perturber notre climat à l'échelle mondiale. Or des chercheurs affirment aujourd'hui qu'avec le réchauffement climatique, un autre phénomène du même type pourrait se réveiller dans l'océan Indien. Multipliant les événements météorologiques extrêmes dans la région.

Le phénomène El Niño -- et son pendant La Niña -- est un phénomène océanique complexe à grande échelle qui se joue dans le Pacifique. Découvert dans les années 1920, sa réputation n'est désormais plus à faire. Il affecte en effet le régime des vents, la température de la mer et les précipitations à l'échelle mondiale. Mais avec le réchauffement climatique, des chercheurs de l’université du Texas affirment aujourd'hui qu'un autre phénomène de ce type -- et son pendant -- pourrait refaire surface. Du côté de l'océan Indien, cette fois.

des preuves de l’existence passée d’un El Niño dans l’océan Indien

Refaire son apparition ? Oui, car les mêmes chercheurs avaient trouvé, en 2019, des preuves de l'existence passée d'un phénomène de type El Niño dans l'océan Indien. Dans des coquilles de microorganismes marins, des foraminifères. Au pic de la dernière période glaciaire qu'a connue notre Terre, il y a environ 21.000 ans.

Mais selon les chercheurs, la manière dont les conditions fraiches de l'époque affectaient les vents et les courants océaniques peut se rapprocher de celle dont le réchauffement climatique pourrait les affecter demain.

Ici, des simulations établies par les chercheurs de l’université du Texas de ce que seront les régimes de précipitations soumis à un phénomène El Niño — et son pendant La Niña — dans l’océan Indien. Les couleurs donnent une indication des anomalies positives (vert) ou négatives (rouge). © Université du Texas

Vers des événements météorologiques de plus en plus extrêmes

Aujourd'hui, l'océan Indien se montre plutôt paisible, avec des vents dominants qui soufflent doucement d'ouest en est, maintenant des conditions stables. Cependant, les simulations informatiques des chercheurs, basées sur des modèles et la tendance actuelle, montrent que le réchauffement climatique pourrait inverser la direction de ces vents. De quoi provoquer des oscillations de réchauffement et de refroidissement similaires à ce que l'on observe du côté d'El Niño -- et de son pendant La Niña -- que nous connaissons bien.

« Pour déclencher le phénomène, il suffira d'une augmentation de la température mondiale moyenne de quelques degrés », assure Pedro DiNezio, climatologue, dans le communiqué. Si cela se produit, les inondations, les tempêtes et les sécheresses risquent de s'intensifier et de devenir plus fréquentes. Les moussons pourraient être fortement perturbées.

Et ce sont des populations déjà très vulnérables aux changements climatiques qui devraient être les premières touchées. Dans les pays bordant l'océan Indien, tels que l'Indonésie, l'Australie ou l'Afrique de l'Est. Compte tenu du rythme actuel des émissions de gaz à effet de serre, les simulations des chercheurs de l'université du Texas prévoient que ces régions pourraient être durement touchées par toutes sortes d'événements météorologiques extrêmes dès 2050.

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