Le continent africain se sépare en deux. Ici, la vallée du rift depuis les collines de Nairobi. © franco lucato, Fotolia

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Rift africain : le continent se sépare en deux

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Une cassure de plusieurs kilomètres est apparue récemment au Kenya, apportant une nouvelle preuve concrète que le continent africain est en train de se séparer en deux au niveau du rift est-africain. Cette déchirure qui continue de grandir a provoqué l'effondrement d'une route très fréquentée.

Récemment, une grande cassure est apparue au sud-ouest du Kenya, dans la région de Narok. Mesurant quelque 15 mètres de profondeur, elle a coupé la route commerciale de Mai Mahiu-Narok. Les pluies importantes qui ont touché cette région en mars ont pu favoriser l'érosion et l'effondrement de la route. Les images de la vidéo ci-dessous, provenant de Daily Nation, illustrent cet évènement.

La route de Mai Mahiu-Narok coupée par une fracture au Kenya. © DailyNation, YouTube

Vers la formation d'un plancher océanique

Cette fracture est un signe de l'activité de la planète. Dans un article paru dans The Conversation, Lucia Perez Diaz, de l'université de Londres, fait le lien entre cet évènement et les phénomènes géologiques au niveau du rift est-africain. Du point de vue de la tectonique des plaques, ce rift marque la limite entre la plaque africaine à l'ouest et la plaque somalienne à l'est.

La vallée du grand rift s'étend sur des milliers de kilomètres, du golfe d'Aden, au nord, jusqu'au Zimbabwe, au sud. Un rift correspond à une zone où la lithosphère s'amincit, à cause de forces d'extension horizontales. C'est la première étape avant la cassure du continent et la création d'un océan, un processus très lent.

Ces mouvements s'accompagnent de phénomènes sismiques et volcaniques, liés à la montée de l'asthénosphère à cet endroit. Si le processus se poursuit, petit à petit, la corne de l’Afrique, avec la Somalie et des morceaux d'Éthiopie, du Kenya et de la Tanzanie, formera une île qui s'éloignera du continent africain. Mais il faudra encore attendre des dizaines de millions d'années pour que cette « île » se détache...

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