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Etoiles et poussières

Dossier - De la Voie lactée aux galaxies
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L'observation et la compréhension des galaxies, ces mondes gigantesques peuplés de milliards d'étoiles, est une quête qui a commencé il y a très longtemps, depuis que l'homme a regarde le ciel.

  
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Décidément poussières et étoiles sont des mots clés pour décrire les galaxies. Mais poussières et étoiles ne font pas très bon ménage, ou plus exactement il faut étudier les deux pour comprendre les galaxies. En effet les astronomes cherchent à comprendre comment les galaxies se sont formées et quand et comment elles forment leurs étoiles.

Mais pour faire de telles études il faut détecter toute la lumière provenant des étoiles. Or lorsqu'une étoile naît elle est entourée d'un cocon de poussières qui bloque la lumière visible émises par ces étoiles, seul la lumière infra-rouge nous parvient.

Ainsi dans l'image ci-dessous de la galaxie dite « des antennes », un superbe système issu de la collision de deux galaxies spirales, la partie centrale (dans le carré rouge) a été observée par le télescope spatial dans le visible, on se rend alors compte que certes on voit beaucoup détails mais des zones restent obscurcies qui sont particulièrement actives en IR.

© ESA and NASA, ESO, B. Brandl land the WIRC team (Palomar Observatory)

Galaxies dite « les antennes », la partie centrale héberge des foyers de nouvelles étoiles souvent enfouis dans des cocons de poussières et seulement visibles en IR. Il y a aussi de la formation stellaire loin de la partie centrale, mais quand même due à la collision.