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CloudSat

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Jusqu'à la venue de CloudSat, les satellites d'étude de l'atmosphère arrivaient à bien représenter la surface des nuages, mais donnaient seulement une représentation en 2D de la couverture nuageuse. Les données sur l'épaisseur - qui aideraient à déterminer le volume des nuages et la quantité d'eau, de neige ou de glace qu'ils contiennent - sont inexistantes. CloudSat devrait recueillir de nouvelles données susceptibles d'améliorer nos connaissances sur les nuages et le rôle de ceux-ci dans le climat. Ce satellite a été mis au point par la NASA en partenariat avec l'Agence spatiale canadienne.

Mission

CloudSat effectuera la toute première étude globale et tridimensionnelle des nuages. Il recueillera des données sur leur structure, leur fréquence ainsi que leur volume et il contribuera à améliorer notre compréhension de leur influence sur la météo. Pour ce faire, CloudSat utilisera un dispositif radar hyperfréquence qui sondera la couverture nuageuse et il compilera des renseignements sur l'épaisseur de celle-ci, sur les altitudes à la base et au sommet des nuages de même que sur la quantité d'eau et de glace qu'ils contiennent.

Enfin, CloudSat permettra d'améliorer et de valider les données recueillies par d'autres satellites d'étude de l'atmosphère et des nuages.

Une constellation de satellites

CloudSat se distingue par le fait qu'il fera partie d'une constellation de satellites de recherche scientifique. Cette constellation, appelée A-Train, comprend les satellites Aqua, Aura et PARASOL, qui sillonnent déjà le ciel, CALIPSO, qui sera lancé en même temps que CloudSat à bord d'une fusée Delta, et OCO, qui viendra compléter la formation en 2008.

CALIPSO est une mission conjointe des États-Unis et de la France. L'engin spatial amassera des informations sur l'influence des nuages minces et transparents et des aérosols sur le transfert de l'énergie solaire dans l'atmosphère. Le satellite Aqua, quant à lui, transporte de nombreux instruments servant à recueillir des données sur l'atmosphère terrestre. Une fois tous les satellites lancés, il sera celui à la tête de la formation.

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