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Sursauts gamma : l'armure de métal qui protège la Voie Lactée

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Dans quelles conditions se produisent les sursauts gamma, ces explosions extrêmement rapides et violentes dans l'espace, encore méconnues des scientifiques mais auxquelles on attribue un rôle dans les extinctions de masse sur la Terre ? D'après les premiers résultats de travaux menés par des astronomes de l'université de l'Ohio, les sursauts gamma seraient liés à la présence ou non de métaux dans les galaxies.

La supervnova 1006 AD: un exemple d'objet céleste où peut se produire un sursaut gamma dans certaines conditions.

Les sursauts gamma, appelés encore GRB pour « Gamma-Ray Burst », ont été observés à partir des années 1960. Il s'agit d'extraordinaires explosions, très brèves (quelques millisecondes à quelques secondes), se produisant dans l'espace de façon assez rare (un événement en quelques années) et projetant des faisceaux de radiations à hautes énergies. On en connaît peu de choses, mais les astronomes pensent que des phénomènes « longs » (de plus de deux secondes) surgissent dans certains cas comme l'explosion d'une supernova (en fin de vie d'une étoile massive avant de former un trou noir).

Le sujet est d'importance, car les sursauts gamma seraient les événements les plus violents dans l'espace après le Big Bang, et les scientifiques ont toujours cru que si un sursaut gamma se produisait à proximité de notre système solaire, il pourrait provoquer la destruction de la vie sur terre ! Certains pensent même qu'une telle explosion est à l'origine d'une extinction massive des espèces il y a quelque 450 millions d'années.

Pas de sursaut gamma dans la Voie Lactée depuis des millions d'années

Krzysztof Stanek et son équipe d'astronomes de l'Université de l'Etat d'Ohio viennent de montrer qu'ils sont peut-être liés à la rareté des métaux dans les galaxies (1) . Stanek a en effet prouvé que les sursauts gamma ont tendance à se produire plutôt dans les petites galaxie difformes, qui manquent d'éléments lourds situés dans le tableau périodique au-delà de l'hydrogène (H), l'hélium (He) et le lithium (Li) , c'est-à-dire de « métaux » selon la terminologie des astrophysiciens.

Stanek est arrivé à cette conclusion en procédant à une analyse statistique de quatre sursauts gamma survenus dans des galaxies proches. En comparant la masse des galaxies, le taux de formation de nouvelles étoiles en leur sein et la quantité de métaux qu'elles recèlent par rapport à d'autres galaxies cataloguées dans le « Sloan Digital Sky Survey » (2) , l'équipe a constaté que les quatre galaxies sièges de sursauts gamma étaient de petite taille et comportaient peu de métaux.

De plus, les astronomes ont pu voir que la galaxie la plus « métallique » des quatre, en ce sens la plus similaire à la Voie Lactée, est aussi celle qui a hébergé le plus faible sursaut gamma: la probabilité d'un tel événement y est de seulement 0,15%... Ainsi notre galaxie, qui contient deux fois plus d'éléments lourds, présenterait grâce à cette véritabe armure de métal un risque d'explosion encore plus faible, et « n'aurait pas subi de sursaut gamma depuis au moins plusieurs millions d'années ». Ce qui exclut tout effet sur les extinctions massives d'espèces.

(1) Protecting Life in the Milky Way: Metals Keep the GRBs Away, Astro-ph/0604113
(2) Sloan Digital Sky Survey : http://www.sdss.org/sdss.html

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