Sciences

Détection de nouvelles lunes autour de Neptune

ActualitéClassé sous :Univers , lune , neptune

Une équipe internationale d'astronomes a mis en évidence cinq nouvelles lunes autour de Neptune en utilisant des télescopes terrestres basés au Chili et à Hawaï. La sonde Cassini-Huygens a pour sa part détecté deux nouvelles petites lunes autour de Saturne.

La planète Neptune Crédit : nssdc.gsfc.nasa.gov

Deux types principaux de lunes se trouvent en orbite autour des planètes géantes : les lunes "régulières" et les lunes "irrégulières". Les lunes régulières sont de taille consistante et suivent des orbites circulaires. Leur rotation se fait en outre dans la même direction que celle de leur planète. Leur orbite est dite prograde. Les lunes irrégulières sont plus petites et suivent des orbites inclinées et hautement elliptiques. Leur orbite est rétrograde.

Les deux lunes irrégulières connues de Neptune, Triton et Nereid, s'avèrent différentes des lunes irrégulières des autres planètes. Triton, découverte en 1846, est aussi grosse que Pluton et évolue dans une orbite circulaire et rétrograde. Nereid, découverte en 1949, est petite, avec une orbite prograde et hautement excentrique. La découverte de cinq nouvelles lunes irrégulières, dont deux à orbite prograde et trois à orbite rétrograde, signifie que les lunes de Neptune ressemblent finalement plus à celles des autres planètes géantes.

D'après les calculs effectués par l'équipe d'astronomes, dirigée par Matthew Holman, du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, ces cinq nouvelles lunes ont de très petits diamètres, allant de 30 à 50 kilomètres. Cela suggère, selon Holman, "qu'elles pourraient être des fragments issus de collisions entre des progéniteurs plus importants, ultérieurement capturés par Neptune". La plupart des lunes irrégulières des planètes géantes se seraient formées de cette façon.

Les deux lunes découvertes autour de Saturne ont seulement trois et quatre kilomètres de diamètre, ce qui en fait les plus petits corps observés aussi loin, en orbite autour de la planète à anneaux. Leur détection porte le nombre de lunes de Saturne à 33.

Cela vous intéressera aussi