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PanCam : la planète Mars comme vous ne l'avez jamais vue !

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La caméra panoramique (PanCam) qui équipe les deux rovers martiens Spirit et Opportunity de la mission MER de la NASA devrait en devenir la grande attraction tant les images attendues de la surface de la planète rouge seront époustouflantes de clarté et de finesse.

Sa résolution sera de trois supérieure à celle du système d'imagerie de Mars Pathfinder (1997) et permettra d'obtenir des images en couleurs et en stéréo. Fixée à l'extrémité d'un mât, la PanCam pourra pivoter sur un plan horizontal de 360 degrés et verticalement de 90 degrés.

Les panoramas de la PanCam fourniront des informations sur la topologie et la morphologie des terrains et fera l'inventaire des objets présents à l'image (dunes, cailloux, rochers, etc.). Quant aux gros plans, ils permettront aux scientifiques d'identifier les objets potentiellement intéressants en vue d'une analyse ultérieure par d'autres instruments. Les scientifiques devraient être en mesure d'identifier les rochers formés à partir de sédiments volcaniques et les différentes couches qui les composent. Ils seront en mesure de faire la différence entre les rochers et les gros cailloux érodés par le vent ou par l'eau.

Enfin, les images de la PanCam seront utilisées par le JPL pour tracer la route des rovers en les dirigeant vers les cibles les plus intéressantes et en les éloignant des obstacles insurmontables.

La calibration de la caméra panoramique est assurée par un dispositif en forme de cadran solaire, monté sur la plateforme du rover. Les coins colorés du cadran permettront d'ajuster les couleurs, tandis que l'ombre portée par la tige servira à régler la luminosité.

Note Rappelons que Spirit doit se poser à la surface de Mars le dimanche 4 janvier 2004 à 4h35 TU et Opportunity le dimanche 25 janvier 2004 à 5h05 TU.

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