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Un microscopemicroscope confocal est un microscope optiquemicroscope optique ayant pour mission de réaliser des images de très faibles profondeurs de champ, appelées coupes optiques. 

Technique du microscope confocal

Avec un microscope optique classique, si un objet est épais, il n'est possible d'obtenir une image nette que d'une partie de l'objet qui est dans le plan focal. Les plans focaux situés dessous ou dessus rendent l'image floue.

Le principe du microscope confocal est d'éliminer la lumièrelumière provenant de coupes optiques supérieures et inférieures, à l'aide de trous d'épingles situés à la source de la lumière et avant le détecteur. Pour ce faire, on place un diaphragmediaphragme devant le détecteur, dans le plan focal conjugué au plan focal de l'objectif (d'où l'attribut « confocal »). Ainsi, seule la lumière provenant du plan focal atteint le détecteur.

La source lumineuse est un laserlaser, qui balaye point par point l'objet à analyser. Dans sa configuration « réflexion », il utilise un miroirmiroir semi-réfléchissant, qui réfléchit le rayon provenant de l'objet vers un détecteur. Ce dernier peut ainsi mesurer l'intensité lumineuse de chaque point et la stocker dans un ordinateurordinateur.

Une fois que le balayage selon les abscisses et les ordonnées est effectué, et qu'une image à deux dimensions est obtenue, le plateau contenant l'objet est déplacé d'un incrémentincrément dz, et le balayage recommence. Ainsi, on mémorise des « tranches », qui peuvent par la suite être traitées informatiquement pour obtenir des images à trois dimensions de l'objet.

Utilisation du microscope confocal

La résolutionrésolution est meilleure qu'avec un microscope optique classique (180 nanomètresnanomètres en largeur et 400 à 600 nanomètres en profondeur). Les images sont aussi beaucoup plus nettes.

Le microscope confocal est beaucoup utilisé en biologie moléculairebiologie moléculaire pour déterminer l'interaction entre deux protéines (FRET) ou la localisation subcellulaire de certaines protéinesprotéines.