Bon anniversaire ! Le virus de la rougeole a 2500 ans

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Alors que le coronavirus de la Covid-19 n'est âgé que de quelques mois, le bon vieux virus de la rougeole serait, quant à lui, passé chez l'Homme il y a plus de 2.500 ans. Pour établir cette date, des virologues du Robert Koch Institute, en Allemagne, sont allés fouiller dans la collection de poumons du Musée de l'Histoire médicale de Berlin. Parmi ces organes fixés dans de la formaline, ils ont sélectionné celui d'un patient décédé de la rougeole en 1912 - soit le plus vieux génome de virus de rougeole jamais analysé - et reconstruit l'arbre phylogénétique du virus en le comparant avec d'autres virus actuels et d'animaux.

On sait depuis longtemps que le virus humain de la rougeole provient d'un virus apparenté qui infecte les bovins et les moutons. Mais on estimait jusqu'ici que son passage chez l’humain datait du XI ou XIIe siècle après J.C. En reculant cette date à 528 avant J.C (moyenne de la fourchette), l'étude publiée aujourd'hui dans Science fait donc faire un bond en arrière de plus de 1.000 ans.

Les chercheurs observent que l'émergence de la rougeole chez l'Homme coïncide avec celle des villes de plusieurs centaines de milliers d'habitants en Chine, en Inde, en Afrique du Nord et en Europe. Ce qui semble logique : dans les petites communautés, le virus arrive rapidement dans un « cul de sac », n'ayant plus de nouvel hôte à infecter. Ceci vous rappellera sans doute comment et pourquoi s'est propagé aussi rapidement un certain Sars-Cov-2.

Un poumon de patient mort de la rougeole en 1912 et fixé dans la formaline. © Musée de l’Histoire médicale de Berlin de la Charité, Facebook