La rougeole est une maladie hautement contagieuse et potentiellement mortelle. Le virus attaque le système immunitaire comme le virus du Sida, et les défenses immunitaires s’affaiblissent très rapidement. Une nouvelle étude a souhaité comprendre les mécanismes biologiques et montre aussi combien ce virus est délétère.  

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[EN VIDÉO] Quelles sont les différences entre bactéries et virus ? Ce sont des microbes. Ils sont tout petits et on les confond assez facilement. Pourtant, bactéries et virus sont deux choses bien différentes. Et pour lutter efficacement contre ceux qui provoquent des maladies, mieux vaut les identifier clairement.

Comme le virusvirus du sidasida, mais plus vite, le virus de la rougeolevirus de la rougeole attaque le système immunitairesystème immunitaire, selon une étude parue jeudi dernier dans Science. Les malades se retrouvent presque aussi vulnérables face aux pathogènespathogènes qu'un nouveau-né, renforçant l'utilité de la vaccinationvaccination. Les professionnels de santé publique avaient observé auparavant que les campagnes de vaccination contre la rougeolerougeole faisaient baisser la mortalité infantile totale. Mais les chercheurs n'étaient pas sûrs des mécanismes biologiques.

Une équipe de chercheurs d'Harvard, de l'Institut médical Howard Hugues et de l'université Erasmus aux Pays-Bas a analysé le sang de 77 enfants néerlandais contaminés par la rougeole lors de l'épidémieépidémie qui a frappé le pays en 2013 : leur sang avait été prélevé avant l'infection, puis de nouveau deux mois après. Les chercheurs ont utilisé un outil développé aux États-Unis et baptisé VirScan, qui identifie tous les virus ayant infecté auparavant une personne, et dont le système immunitaire se souvient : VIHVIH, grippe, herpès, et des centaines d'autres virus.

Le nombre de cas de rougeole, maladie hautement contagieuse et potentiellement mortelle, a été multiplié par quatre dans le monde sur le premier trimestre 2019 par rapport à la même période en 2018.. © WHO, OMS
Le nombre de cas de rougeole, maladie hautement contagieuse et potentiellement mortelle, a été multiplié par quatre dans le monde sur le premier trimestre 2019 par rapport à la même période en 2018.. © WHO, OMS

Le vaccin d’autant plus justifié que le virus détruit les anticorps chez les enfants

Quand l'organisme rencontre un virus, il crée des anticorpsanticorps qui restent et protègent des infections futures : c'est la « mémoire » immunitaire. Les analyses ont montré que la rougeole éliminait entre 11 et 73 % des anticorps protecteurs chez les enfants.

La rougeole « remet à zéro votre système immunitaire et le fait revenir à un état plus naïf », explique à l'AFP l'épidémiologiste Michael Mina, d'Harvard, coauteur de l'étude. Pour revenir à un niveau élevé d'anticorps et rebâtir leurs défenses, « ils doivent être réinfectés par les pathogènes, comme les nouveaux-nés qui prennent beaucoup de risques dans les premières années de leur vie », dit Michael Mina.

Contrairement au VIH, les défenses immunitaires sont affaiblies beaucoup plus rapidement, et elles se reconstruisent aussi plus vite, précise le chercheur. L'étude, confortée par des tests sur des macaques et par une autre analyse publiée jeudi dans Science Immunology, montre que le danger de la rougeole dépasse les seuls risques liés à l'infection. « Le virus est bien plus délétère qu'on ne croyait, ce qui rend le vaccin d'autant plus précieux », dit Stephen Elledge, généticiengénéticien qui a développé avec des collègues l'outil VirScan.