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Un poisson à tête de serpent capturé en Angleterre

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Un poisson à tête de serpent (Channa micropeltes) a été capturé par un pêcheur en Grande-Bretagne, provoquant à la fois stupéfaction et crainte devant une possible prolifération de ce prédateur indésirable.

Ce poisson osseux de la classe des perciformes hante habituellement les eaux douces et chaudes de Thaïlande et du Viet-Nam, ainsi qu'en Inde du sud-ouest où il a été introduit à des fins alimentaires. Très agressif, il suit un régime de préférence carnivore, n'hésitant pas à s'attaquer à de petits mammifères ou même à l'homme en période de ponte. Adulte, il mesure jusqu'à un mètre et pèse alors une vingtaine de kilogrammes, mais, exceptionnellement, sa longueur peut atteindre 1,5 mètre.

Channa micropeltes. Crédit : P.R. Sweet

Sa forme caractéristique lui a valu l'appellation de poisson à tête de serpent, tandis que d'autres préfèrent le surnommer FrankenFish. Sa livrée est cependant colorée à l'état juvénile, et peut quelquefois tenter des aquariophiles... qui s'en débarrassent le plus souvent lorsque le spécimen se met à grandir et à transformer ses congénères en autant de plats de résistance.

Le spécimen britannique a été capturé sur la rivière Witham près du nord de Hykeham, au moyen d'une ligne à brochet montée d'un hareng, et mesurait 60 centimètres. Il s'agit vraisemblablement d'un poisson échappé d'un aquarium ou d'un bassin, mais le fait qu'il soit arrivé à survivre en eau froide et qu'il s'alimente normalement indique une adaptation potentielle au milieu qui inquiète les écologistes.

Carte de répartition de Channa micropeltes. Source : USGS

Bien qu'interdits à l'importation dans quatorze états américains, plusieurs spécimens y ont déjà été signalés à partir de 1984. En 2000 et 2001, deux de ces poissons ont été pris dans des filets de drainage au Maryland, et le 6 septembre 2002, un autre spécimen, de 56 centimètres de long, a été capturé dans la rivière Inner Harbor, près de Baltimore. Deux autres, de 46 cm, ont été confisqués chez un marchand de poissons d'aquarium.

Le poisson à tête de serpent est aussi utilisé à des fins de pêche sportive dans son habitat naturel, et sa chair, très appréciée, est commercialisée localement.

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