L’alerte rouge est déclenchée. Une éruption phréatique peut se produire à tout moment sur le volcan Copahue, à la frontière du Chili et de l’Argentine. Un rayon de sécurité de 25 km a été établi autour du volcan, mais l’évacuation des habitants tarde. Voici le point sur la situation.
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L'activité sismique du volcanvolcan Copahue provoque l'exil de milliers de personnes. Il se situe exactement à la frontière entre le Chili et l'Argentine, au sud de la ville de Concepción. Il culmine à 2.965 m de haut et est couvert de glaciersglaciers. Comme beaucoup de volcans de Patagonie, Copahue est actif. Mais voilà que depuis le dimanche 26 mai 2013, son activité sismique est telle que les deux pays ont décrété l'état d'urgence, et prévoient encore d'évacuer 2.240 personnes ce mercredi 29 mai, pour atteindre les 3.000 évacuations nécessaires.

Copahue est un stratovolcanstratovolcan, qui habituellement présente peu d'événements sismiques quotidiens. Or, depuis trois jours, il s'est activé, produisant alors plus d'une centaine d'événements par heure ! Il s'agit de petits tremblements de terre, d'une magnitudemagnitude maximale de 1,4. S'ils sont de faible intensité, ils sont en revanche extrêmement nombreux. L'énergieénergie libérée est largement supérieure à la normale, et c'est précisément un signe précurseur d'une éruption massive.


La récente éjection de gaz du volcan Copahue vue par hélicoptère. © Jorge Aranda, YouTube

Dans son dernier bulletin, paru mardi à 18 h 00 (heure locale au Chili), le service national de GéologieGéologie et des mines du Chili fait état de 3.134 événements sismiques depuis le réveil du volcan. Environ 130 secousses sismiques se produisent par heure, chacune intervenant en moyenne toutes les 6 à 8 secondes.

Une évacuation difficile autour du volcan Copahue

Actuellement, aucun nuage de cendres n'est visible, mais le volcan éjecte une colonne de gazgaz en continu, qui s'observe uniquement sur l'un des dix cratères de Copahue, le « El Agrio ». Par précaution, les sismologuessismologues ont déclenché l'alerte rouge et ont imposé un rayon de sécurité de 25 km autour du volcan. En Argentine, cela ne concerne qu'un petit village qui a été évacué dès ce lundi 27 mai. Au Chili, plus de 2.000 personnes sont concernées et l'évacuation est complexe. Il s'agit d'une région pauvre, et majoritairement agricole. Les habitants refusent pour la plupart d'abandonner leur maison et leur bétail.

Par le passé, ce volcan a connu des éruptions d'une magnitude basse à modérée, les plus fréquentes étant de type phréatiquephréatique. Une éruption phréatique est souvent plus explosive que les autres, car elle implique une vaporisationvaporisation de l'eau qui agit comme un piston. Elle évolue souvent vers une éruption phréato-magmatique, à partir du moment où le panache volcanique contient des matièresmatières minérales solidessolides. Lorsque ces éruptions sont de faible magnitude, le danger principal, dans un rayon de 25 km du volcan, est la chute de matière pyroclastique.

Le volcan Copahue se situe au sud de la ville de Concepción au Chili. Il est exactement à la frontière entre l'Argentine et le Chili. © Idé

Le volcan Copahue se situe au sud de la ville de Concepción au Chili. Il est exactement à la frontière entre l'Argentine et le Chili. © Idé

Plus d’avions entre Concepción et Santiago

Si elles atteignent une magnitude plus importante, les éruptions de ce type peuvent générer des nuées ardentesnuées ardentes et des laharslahars (coulées boueuses à débris de roches volcaniquesroches volcaniques). Sinon, les nuées ne dépassent généralement pas les 15 km autour du volcan. Dans le cas du Copahue, aucune habitation ne serait alors concernée. Il est actuellement impossible de prévoir l'intensité de l’éruption, ni le moment où elle se déclenchera (si elle se déclenche d'ailleurs). L'activité sismique est un signe avant-coureur, mais elle ne donne guère plus d'indices. Les volcanologuesvolcanologues parlent d'une éruption qui peut se produire d'ici quelques minutes, quelques heures ou quelques jours !

Les stratovolcans se trouvent souvent à haute altitude, et les panaches éruptifséruptifs perturbent la circulation atmosphériquecirculation atmosphérique. En 2010, l'éruption du volcan islandais Eyjafjöll avait perturbé le réseau aérien du monde entier. L'explosion du Pinatubo en 1991, aux Philippines, avait été si violente que les aérosols émis avaient pénétré la stratosphèrestratosphère et provoqué une chute de la température mondiale de 0,6 °C. Actuellement le panache éruptif du Copahue atteint déjà quelques kilomètres de hauteur. Compte tenu des conditions météométéo actuelles, un flux intense venu du sud pourrait entraîner la propagation du potentiel nuagenuage de cendres vers le nord.