Le monde animal regorge de bizarreries qui font parfois froid dans le dos. Certains poissons sont parasités par des petits crustacés qui se nourrissent de sang. Après s'être installé, le parasite devient un organe à part entière de l'animal.

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[EN VIDÉO] Amphibien parasité par une larve L'amphibien, attiré par le leurre, s'approche de sa proie qui l'attaque en s'accrochant à sa peau. © Gil Wizen et Avital Gasith 2011, Plos One - Université de Tel-Aviv

Un biologiste américain, Kory Evans, a fait une drôle de découverte en faisant des recherches sur des crânescrânes de poissonspoissons. Dans celui d'un hareng, il a observé un crustacé en lieu et place de la langue de l'animal, dont le mode de vie rappelle les vampires de la littérature.

« Pour comparer les formes crâniennes entre les spécimens, j'ai placé des repères numériquesnumériques à différents endroits le long du crâne pour faire des comparaisons détaillées. J'ai trouvé le parasiteparasite en voulant placé un repère dans la cavité buccale du poisson », explique Kory Evans à Newsweek.

Étonnante découverte : un crustacé parasite remplace la langue de son hôte. © Kory Evans, Université de Rice, Houston
Étonnante découverte : un crustacé parasite remplace la langue de son hôte. © Kory Evans, Université de Rice, Houston

Un parasite buveur de sang dans la bouche

C'est durant un projet d'étude de la structure des crânes des labridés, une famille de poissons qui compte 500 espècesespèces, par tomodensitométrietomodensitométrie que le parasite a été identifié. Il appartient à la famille des isopodes qui est connue pour vivre dans la bouche de nombreuses espèces de poissons. Une fois installé dans son hôtehôte, l'isopode utilise les vaisseaux sanguins de ce dernier pour se nourrir.

L'espèce découverte par Kory Evans, Cymothoa exigua, va encore plus loin. La langue du poisson s'atrophieatrophie à mesure que l'isopode se nourrit de son sang, dès lors c'est le parasite qui sert de langue à l'animal. C'est le seul exemple connu d'un parasite qui assure la fonction d'un organe de son hôte. Le poisson parasité ne semble pas souffrir outre mesure de la présence du crustacé parasite mais quand il se fait envahir par plusieurs individus, il peut éprouver des difficultés à s'alimenter.