Le Tyrannosaurus rex. Un dinosaure mythique. Qui passionne les foules. Tout comme les chercheurs. Régulièrement, ils annoncent de nouvelles découvertes à son sujet. Et aujourd’hui, ils semblent avoir la preuve que les T-Rex se déplaçaient en meute. Une raison de plus de céder à la panique pour leurs proies ? Peut-être pas, car d'autres chercheurs nous précisent que le roi des dinosaures avait une démarche plutôt lente.

Vous retrouver confronté à une meute de loups. L'idée vous fait trembler ? Alors, imaginez que vous ayez à faire face à une meute... de Tyrannosaurus rex. Le redouté T-Rex qui régnait sur l'hémisphère Nordhémisphère Nord pendant le Crétacé supérieur, il y a entre 66 et 100 millions d'années. C'est en tout cas l'image que des chercheurs de l’université de l’Arkansas (États-Unis) nous mettent aujourd'hui en tête. Selon eux, le T-Rex n'était pas un prédateur solitaire, mais plutôt un carnivorecarnivore social.

Le saviez-vous ?

Le T-Rex adulte mesurait quelque 12 mètres de long et 3,6 mètres de haut. Il pesait entre 5.000 et 7.000 kg. Mais le T-Rex le plus lourd jamais retrouvé – c’était au Canada et il a été surnommé Scotty – avait atteint un poids de pas moins de 8.870 kg !

Pour en arriver à ces conclusions, les chercheurs ont examiné un site de fossiles du côté du monument national de Grand Staircase-Escalante (États-Unis). Leurs analyses physico-chimiques et géochimiques racontent, de manière convaincante, l'histoire d'un événement de mort synchronesynchrone de quatre ou cinq T-Rex. Vraisemblablement au cours d'une inondation. Selon les chercheurs, une preuve de plus de la capacité de ces dinosaures à interagir en tant que meute grégairegrégaire.

Car, rappelons que l'idée avait déjà été avancée il y a plus de vingt ans, après des découvertes faites sur un site en Alberta (Canada). Toutefois, beaucoup de scientifiques doutaient du fait que les capacités cognitives du T-Rex aient été suffisantes pour organiser des chasses et une vie en groupe. Mais les nouvelles découvertes faites dans l'Utah -- s'ajoutant à d'autres également faites dans le Montana par le passé -- semblent être de nature à amener les scientifiques à reconsidérer la façon dont ils envisagent le comportement de ces dinosaures.

Ici, le squelette de Trix au centre de recherche sur la biodiversité de Leiden (Pays-Bas). C’est ce T-Rex que les chercheurs de l’université libre d’Amsterdam ont modélisé dans leur étude sur la démarche du dinosaure. © Mike Bink, Centre de recherche sur la biodiversité de Leiden
Ici, le squelette de Trix au centre de recherche sur la biodiversité de Leiden (Pays-Bas). C’est ce T-Rex que les chercheurs de l’université libre d’Amsterdam ont modélisé dans leur étude sur la démarche du dinosaure. © Mike Bink, Centre de recherche sur la biodiversité de Leiden

Le T-Rex, un dinosaure à la démarche placide

D'autres chercheurs se sont, quant à eux, intéressés à la vitesse de déplacement des T-Rex. Des paléontologues de l’université libre d’Amsterdam (Pays-Bas). Selon leurs dernières estimations, le roi des dinosaures ne devait pas marcher à plus de 5 km/h. Soit la vitesse moyenne de marche d’un être humain.

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Pourrait-on échapper à un Tyrannosaurus rex qui nous court après ?

Par le passé, des chercheurs avaient estimé -- en fonction de son poids, de la hauteur de ses hanches et de quelques empreintes laissées au sol -- que le T-Rex pouvait atteindre une vitesse de marche de 10,8 km/h. La vitesse d'un coureur humain pas très rapide. Mais cette fois, les paléontologuespaléontologues ont inclus à leurs travaux, un paramètre qui avait jusqu'alors été négligé : les mouvements de la queue massive du T-Rex. Celle-ci aurait en effet été engagée à la fois passivement -- car suspendue dans les airs -- et activement -- car se balançant de haut en bas -- dans l'activité de marche. Une situation que l'on ne retrouve chez aucun autre animal.

C'est la fréquence de balancement naturel de la queue du T-Rex qui a donné aux chercheurs des indices sur la fréquence des pas du dinosauredinosaure. Puis la longueur d'un pas -- quelque 1,9 m, selon leurs calculs -- leur a permis de remonter à la vitesse de marche, estimée aujourd'hui à quelque 4,6 km/h seulement.

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Le T-Rex ne pouvait pas courir à plus de 20 km/h

Est-ce à dire que la plupart d'entre nous auraient facilement pu échapper, même à une meute de T-Rex lancée à notre poursuite ? Pas si sûr. Car le modèle établi par les paléontologues d'Amsterdam pourrait bien, finalement, montrer que le roi des dinosaures était capable de courir plus vite que prévu -- entre 16 et 40 km/h -- grâce à une queue flexible jouant cette fois un rôle d'amortisseur de chocs.